Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Batalla de Târgu Frumos (1)

  • Hacia fines de abril de 1944, los británicos se abren paso a Imphal Kohima en la India, donde los japoneses presentan una fiera y desesperada resistencia.
  • En Europa los Aliados, Estados Unidos y Gran Bretaña se preparan para invadir el continente.   El sur de Inglaterra está congestionado con tropas y material para la invasión.   Los bombarderos Aliados bombardean posiciones alemanas en Francia, Holanda y Bélgica en preparación para el Día-D.
  • En el Pacífico Estados Unidos ataca con todo lo que tiene en el área a la importante base japonesa en Truk, Islas Carolinas.
  • En el Frente del Este las fuerzas alemanas están en franca retirada con los rusos pisándoles los talones y sin darles tregua.
Ivan Stepanovich Koniev

Mariscal Ivan Stepanovich Koniev

General Ferdinand Schörner

General Ferdinand Schörner

Analizando la situación en el frente el 01 de mayo de 1944, mientras miraba el mapa de su sector, el Mariscal de la Unión Soviética Ivan Stepanovich Koniev tenía derecho a estar satisfecho con su trabajo y el de sus hombres.

Es que poco después de la invasión alemana a la Unión Soviética, Koniev había tomado el mando del Frente Occidental (un Frente soviético es el equivalente aproximado a un Grupo de Ejércitos alemán).   En los siguientes dos años, Koniev dirigió varios frentes en la guerra contra Alemania, participando en la monumental Batalla de Kursk y recuperando las ciudades de Belograd y Kharkov.  Por el cerco y destrucción de las fuerzas alemanas en la bolsa de Korsun-Cherkassy en febrero de 1944, Koniev fue honrado con el mayor rango jerárquico, el de Mariscal de la Unión Soviética.  Después de años de cruenta lucha, su 2° Frente Ucraniano estaba listo en Ucrania occidental, preparado para atacar en lo que esperaba sería un golpe decisivo contra las fuerzas alemanas en Europa suroriental.

Infantería Rumana en Targu Frumos

Tropas rumanas marchando al frente

Orden de Batalla del 2° Frente Ucraniano

Koniev disponía de diez ejércitos — 27º, 40º, 52º, 53º, el 4º de Guardias, el 5º de Guardias, el 7º de Guardias, el 2º de Tanques, 6º de Tanques y el 5º de Tanques de la Guardia.  Sus fuerzas mecanizadas sumaban 650 tanques y cañones autopropulsados.  El 05 de marzo de 1944, el 2º Frente Uraniano lanzó una ofensiva contra el VIII Ejército alemán al noreste de Uman.  El masivo ataque de tanques e infantería del 4º de Guardias, 5º de Tanques de la Guardia y el 2º de Tanques tuvo dificultades para cortar la delgada línea alemana.  Otros ejércitos los siguieron, ocasionando fisuras entre las exiguas defensas alemanas.

Cuando Uman cayó el 9 de marzo, Koniev ordenó a sus fuerzas seguir avanzando hacia el Río Bug, dejándole a los alemanes pocas posibilidades para organizar una línea defensiva en el río.  Los ejércitos de Koniev mantuvieron la presión, cortando la tenue conexión del VIII Ejército con el I Ejército Panzer.  Otras unidades, compuestas por grupos mixtos de tanques, infantería e ingenieros, mantuvieron su avance hacia el Bug.

El 11 de marzo, elementos del 16º Cuerpo de Tanques (Mayor General Dubovoi) del 2º Ejército de Tanques del General S.I. Bogdanov llegaron a Dzuhlinka y cruzaron el río, eliminando cualquier esperanza alemana de sostener su ribera meridional.  Unas horas más tarde, el 29º Cuerpo de Tanques (Teniente General Kirichenko) del 6º Ejército de Tanques (General A.G. Kravchenko) tomó el cruce del río en Gayvoron.  Con el principal cruce abarrotado con vehículos blindados, camiones y unidades de infantería soviéticas, tuvieron que confiscar embarcaciones o construir balsas para transportar el equipo y personal a la orilla opuesta.  Una vez cruzado el río, tomaron posiciones detrás de las fuerzas móviles que ya se dirigían al siguiente objetivo: el río Dniester.

Rasputitza

La Rasputitza se lo traga todo.

La Rasputitsa

El 15 de marzo, las unidades de Dubovoi habían cortado la línea de ferrocarril Zhmerinka-Odessa en Vapnyarka, apenas a 48 kilómetros del Dniéster.  Dos días más tarde, las unidades de Kirichenko llgaron al río y establecieron de inmediato una cabeza de puente en la otra ribera.  Pronto les siguieron otras unidades, y el 21 de marzo los soviéticos tenían el control firme de la orilla occidental.

En los siguientes dos días, las fuerzas de Koniev repartidas en el campo rumano, encontraron poca oposición.  Sin embargo al acercarse abril, las fuertes lluvias empezaron a caer convirtiendo el suelo y los caminos de tierra en lodazales, que prácticamente detuvieron a las unidades móviles soviéticas.

La rasputitsa es un fenómeno que comienza con la llegada de la primavera al derretirse la nieve que cubre la tierra infiltrando agua en el suelo, el efecto se completa con la aparición de las lluvias de otoño cuando la tierra se convierte en fango que todo lo atrapa impidiendo el tránsito de cualquier tipo de vehículos con tracción a motor o tracción animal, pues hasta los caballos quedan atrapados con las patas totalmente hundidas en el lodazal.   Este fenómeno se da normalmente en regiones de Bielorrusia, en el oeste de Rusia y en Ucrania.  La palabra rasputitsa puede ser traducida como "La estación del fango" y se aplica de acuerdo a la estación (rasputitsa de primavera o rasputitsa de otoño), cuando al estado de los caminos, son particularmente afectados por el fenómeno.   Si no están pavimentados, los caminos quedan inutilizados.

Para los mandos alemanes, la llegada de la "rasputitsa" significó que tendrían tiempo para estabilizar sus fuerzas en la región suroriental de Europa.  Estaban preocupados por sus vacilantes aliados búlgaros, rumanos, y húngaros, que observaban el avance del Ejército Rojo con creciente preocupación.  El 18 de marzo, el Almirante Miklós Horthy, Regente de Hungría, aceptó la solicitud de Hitler y dio permiso para que las tropas alemanas cruzaran la frontera con el objetivo de ocupar los yacimientos de petróleo, ese hecho convirtió a Hungría en el siguiente objetivo de los Aliados.   Pero más allá, en Rumania, había otra importantísima fuente de petróleo.

Los campos petrolíferos de Ploesti, ubicados aproximadamente a 48 kilómetros al norte de Bucarest en la llanura de Valaquia, eran el centro de la industria de refinación petrolera de Rumania. Sin esos campos, para Alemania sería difícil encontrar una fuente alternativa de combustible para su industria y su ejército.  El día que las fuerzas alemanas entraron en Hungría, el Mariscal Ion Antonescu, Jefe de Gobierno de Rumania, prestó a Hitler un juramento de lealtad.  Sin embargo, algunos de los líderes militares rumanos ya estaban conversando con los soviéticos, con la esperanza de negociar una paz separada.  El estancamiento de la ofensiva soviética significó que los alemanes tendrían tiempo para enviar tropas para reforzar al vacilante ejército rumano y conjurar el Golpe de Estado que estaban planificado algunos militares traidores.

Los alemanes que habían estado en retirada, prepararon la contraofensiva estableciendo una línea de defensa para presentar combate en Târgu Frumos.

Infantería soviética en Targu-Frumos

Infantería soviética asaltando un poblado

Orden de Batalla alemán

Hitler también planeaba renovar los mandos en su flanco sureste.  El avión personal de Hitler llegó al Cuartel General del Mariscal de Campo Ewald von Kleist, comandante del Heeresgruppe A (Grupo de Ejércitos A), el 30 de marzo.  Con von Kleist a bordo, el avión Focke-Wulf Cóndor voló luego a la ciudad de L'vov para recoger al Mariscal de Campo Erich von Manstein, comandante del Heeresgruppe Süd.  Los dos hombres habían llevado la peor parte en la ofensiva de la Unión Soviética contra Ucrania y Rumania, y Hitler recriminó que tanto territorio se hubiera dejado en manos soviéticas.

Al llegar al Cuartel General de Hitler en Obersalzberg, von Manstein y von Kleist se presentaron ante el Führer, quien entregó a ambos hombres las Espadas para la Cruz de Caballero.  Luego fueron relevados de sus mandos.  El recién nombrado Mariscal de Campo Walter Model sustituyó a von Manstein, mientras que el Coronel Ferdinand Schörner, que sería promovido a general el 01 de abril, tomó el mando del Heeresgruppe A.

Antes de despedir a von Kleist, Hitler le dijo que la ofensiva soviética había dado todo lo que tenía y que estaba seguro de que el Ejército Rojo estaba agotado.  El Führer dijo además que después de que sus fuerzas en Francia echaran al mar la esperada invasión aliada en Francia, las divisiones estacionadas en Occidente serían enviadas al Este para recuperar el territorio que habían perdido durante el año anterior.  En contraste, von Kleist simplemente le dijo a Hitler que él pensaba que había llegado el momento de hacer las paces con Stalin, antes de que los ejércitos del Este fueran destruidos totalmente.

Cuando los nuevos comandantes llegaron a su Cuartel General, la orden de Hitler, fechada 2 de abril, les esperaba.  "La ofensiva rusa en el sur del Frente Oriental ha pasado su punto culminante.  Los rusos han agotado y dividido sus fuerzas.  Ahora ha llegado el momento de detener el avance soviético."

Continuaba la orden diciendo "Por esta razón, he emitido medidas de varios tipos.  Ahora es imperativo, que mientras se mantiene firme el frente en Crimea [en realidad el XVII Ejército había quedado aislado por el 4º Frente Ucraniano], para mantener o recuperar la siguiente línea: mantendremos Dniéster al noreste de Jassy-Kishinev-Târgu Neamt, que sale de los Cárpatos entre Târgu Neamt-Ternopol-Brody-Kovel."

Era mucho pedir para los alemanes y rumanos que habían sido tan gravemente golpeados por los soviéticos apenas unas semanas antes.  Las fuerzas de Schörner, que habían sido renombradas "Heeresgruppe Süd Ucrania", el 5 de abril, ocupaban una enorme área desde las montañas centrales de los Cárpatos hasta el Mar Negro en una línea que tenía casi 482 kilómetros de largo.  Su constitución mixta de tropas incluía dos ejércitos rumanos (3º y 4º) y dos ejércitos alemanes (VI y VIII).

La Infantería soviética desciende de los tanques.

La infantería soviética desciende de los tanques en Targu-Frumos

"Aktivnost": Subterfugio Ruso

Schörner estaba consciente de la disparidad en el armamento y habilidad en combate entre las tropas alemanas y las rumanas bajo su mando, como lo estaba Hitler también.  En su orden del 2 de abril, Hitler dijo, "Las fuerzas rumanas serán dispuestas en conformidad con el terreno para que las tropas alemanas ocupen principalmente los sectores en peligro por los blindados enemigos." También ordenó que las unidades alemanas de artillería y antitanques fueran distribuidas entre las fuerzas rumanas.

Pero, para ambos bandos, el problema principal era la logística.  En un período de tres meses, las fuerzas soviéticas habían liberado la mayor parte de Ucrania, empujando a los alemanes 400 a 480 kilómetros hacia el oeste en el proceso.  Koniev y los otros comandantes en el sector sur habían avanzado más rápido que sus líneas de suministro.  La sustitución de la enorme cantidad de bajas que habían ocurrido durante la ofensiva era todo un problema, que fue superado parcialmente mediante el simple reclutamiento de campesinos en las zonas liberadas, pero que tomaría tiempo para convertirlos en soldados aptos para el combate.

Con el inicio de la temporada de la rasputitsa, la Stavka (alto mando soviético) ordenó a todos los comandantes de Frente ponerse a la defensiva.  Esto tendría el efecto doble de hacer tiempo para entrenar a los reemplazos y acumular reservas de boca y guerra cerca al frente.   La Stavka también usó este tiempo para acumular fuerzas para un nuevo ataque, haciendo planes para romper el centro de la línea alemana en el frente oriental, con una enorme ofensiva en el verano.

Para mantener a la inteligencia alemana ocupada, Koniev y otros comandantes del Frente Sur recibieron órdenes de mantener sus unidades muy visibles como parte de un subterfugio que los soviéticos llamaron "aktivnost."  Para el efecto la Stavka ordenó que las unidades de tanques incrementaran las comunicaciones por radio transmitiendo gran cantidad de órdenes, cuyos contenidos debían hacer creer a los alemanes que se moverían en dirección a los Heeresgruppe Süd Ucrania de Schörner y Heeresgruppe Nord de Model.

El plan también le ordenaba a los comandantes rusos hacer una serie de ataques limitados, que le reforzasen a los alemanes la idea de que nuevas ofensivas principales se llevarían a cabo en el sur.  Uno de esos ataques limitados tendrían lugar alrededor de la ciudad rumana de Târgu Frumos, pero con contundencia suficiente como para ocupar la mayor parte de territorio plano.

Ferdinand Schörner reorganiza sus tropas

Mientras que Koniev esperaba que la tierra se seque lo suficiente para iniciar sus operaciones limitadas, los alemanes utilizaron el respiro para reorganizar sus fuerzas.  Schörner era un experimentado comandante que no toleraba excusas de sus subordinados.  Sus órdenes al General Maximilian de Angelis (VI Ejército) y al General Otto Wöhler (VIII Ejército) eran simples y directas: "El frente se mantendrá conforme a los deseos del Führer".

El VIII Ejército de Wöhler ocupó un área fundamental, vigilando los pasos de los Cárpatos y proporcionando un enlace con el I Ejército Panzer del Heeresgruppe Nord Ucrania.  Wöhler de 49 años había servido en posiciones de Estado Mayor durante la guerra hasta que le dieron el mando del I Cuerpo de Ejército en 1943.  Él condujo el ala norte del Frente del Este, donde su iniciativa y habilidad le valió que lo condecorasen con la Cruz de Caballero.  El 15 de agosto de 1943, recibió el comando del VIII Ejército que lo siguió dirigiendo durante la retirada de Ucrania hasta la frontera rumana.

A mediados de abril, se conformó el comando general de una fuerza integrada de unidades alemanas y rumanas combinadas bajo la denominación de Grupo de Ejércitos Wöhler.  Sobre el papel, el grupo de ejércitos lo formaban 30 divisiones, pero 17 de esas divisiones eran rumanas.  La calidad de las unidades rumanas variaba entre buena y mala, mientras que las restantes divisiones alemanas fueron, en algunos casos, poco más que grupos de batalla.  La principal fortaleza de las unidades de Wöhler eran sus divisiones panzer, XXIII, XXIV, III SS "Totenkopf" (conocida como la "División de la Calavera") y la División Panzergrenadier "Grossdeutschland" (Gran Alemania) o GD.

Frente a la tarea de defender un área amplia contra probables ataques blindados soviéticos, Wöhler utilizó sus fuerzas móviles como "brigadas apagafuegos," manteniéndolas estacionadas en los pocos caminos transitables que quedaban en la zona para contrarrestar rápidamente cualquier movimiento de los soviéticos que amenazaran sus líneas.  La GD tenía experiencia en tal tipo de acciones.

La división de elite Großdeutschland, como División Panzergrenadier, tuvo su origen en la preguerra como Wachttruppe Berlín combinada con elementos del Regimiento de infantería Lehr, que conformaron el Infanterie-Regiment-Großdeutschland en 1939.  En 1943 con la adición de unidades mecanizadas y tanques Tigre fue renombrada Panzergrenadier División Großdeutschland, convirtiéndose en la división más poderosamente armada de tanques en Alemania.

De enero a marzo de 1944, la "Grossdeutschland" luchó en varias batallas alrededor de la ciudad de Kirovograd en Ucrania antes de retirarse al oeste hacia la frontera rumana.  Al llegar a la frontera a finales de marzo, continuó hacia el oeste, frustrando un ataque soviético planificado para cortar la línea de ferrocarril de Jassy-Kishinev durante la primera semana de abril, destruyendo 89 tanques y 10 cañones anti-tanque, infligiendo además enormes pérdidas en las unidades de infantería Soviética.  A mediados de abril, la división tomó una posición defensiva que se extendía de Ruginoasa, a unos 20 kilómetros al noroeste de Târgu Frumos, en el río Siret.

Grossdeutschland era todavía una unidad magníficamente equipada y la moral se mantenía muy alta entre las tropas mientras iban construyendo sus defensas.  Cada uno de los dos regimientos de infantería de la división consistía de tres batallones, cada uno con cuatro compañías de 100 hombres y un batallón de armas pesadas por regimiento.  También tuvo un batallón de Sturmgeschütz (cañón de asalto autopropulsado) con 35 a 40 cañones, un batallón Pionier (Zapadores) y un batallón Aufklärungs (Reconocimiento).

El poderoso puño blindado de la división estaba formado por cuatro batallones Panzer.  Cada batallón tenía aproximadamente 40 tanques.  El Regimiento Panzer Grossdeutschland tenía un batallón de Panzer IV, dos batallones de Panzer V "Panther", y los tanques de un batallón Panzer VI "Tigre".  La masiva potencia de fuego del regimiento estaba respaldada por un regimiento de artillería blindada y tres baterías de cañones de doble propósito de 88mm.

Batalla de Târgu Frumos (2)


LIBROS

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Ostfront 1944: The German Defensive Battles on the Russian Front 1944. (Inglés)


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The Military Exploits of General Hasso Von Manteuffel (inglés)


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Publicado: 13 julio/2015