Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Operación Thursday (5-3-1944)

Después de la Operación Longcloth, que aparte del número enorme de bajas, no obtuvo mayores éxitos que unos puentes y vía de ferrocarril interrumpidos los cuales fueron reparados en poco tiempo, las críticas a los métodos de Orde Wingate y sus Chindits aumentaron.

Wingate se defendió, pues en cierto modo había demostrado que era posible combatir a los japoneses en su propio campo con soldados regulares muy bien entrenados.   De hecho, las fuerzas Chindit tenían un promedio de edad de 33 años y procedían de Liverpool, Manchester y otras ciudades británicas, aparte de los efectivos birmanos, Gurkas y de otras partes.   Pero lo cierto es que Wingate tuvo que redefinir sus métodos de lucha en la jungla de manera radical, a la luz de la experiencia sufrida (Ver artículo sobre los Chindits).

Comando 1

Estibando la carga en un C-47 del Comando Nº1

A comienzos de 1944, tanto los japoneses como los Aliados, estaban listos a iniciar sus ofensivas, contra la India los primeros y contra Birmania los segundos.   El 4 de febrero de 1944, el General Renya Mutaguchi inició las acciones con la Operación Ha-Go, una fuerte contraofensiva en el sector sur de Arakan para bloquear al 14º Ejército británico.

Mutaguchi sabía que los británicos usaban las bases en Imphal y Kohima desde el ataque de los Chindits en el mes de febrero de 1943 (Operación Longcloth) y por tanto tenía que tomar la iniciativa cuanto antes.   Iniciada la ofensiva, a mediados de ese mes Mutaguchi estaba listo para realizar su principal ataque (Operación U-Go), pero la llegada tardía de refuerzos lo obligaron a posponerla, para iniciarla apresuradamente el 6 de marzo, ante la ofensiva lanzada por los Aliados en el norte de Birmania (un masivo ataque aéreo anglo-estadounidense contra las bases de cazas japonesas, que presagiaba una ofensiva).   Desde la India los británicos (General Slim) y desde China los estadounidenses (General Stilwell) estaban por realizar la ofensiva, que se canceló antes de la Operación Longcloth un año antes.   Como parte de esa ofensiva los Chindits pusieron en marcha la Operación Thursday.

El 5 de marzo de 1944, 26 aviones de transporte Douglas C-47 despegaron desde lHailekandi y Lalaghat en Assam y Tulihal en las planicies de Imphal, para llevar a los Chindits tras las líneas japonesas en la jungla birmana, fueron usados planeadores operando desde Lalaghat, protegidos por cazas P-51 y bombarderos medianos B-25 equipados con un cañón de 75mm en la nariz y 12 ametralladoras calibre .50 con los que atacaron a las fuerzas japonesas en tierra.

Planeador

Un jeep ingresando al planeador

Para cortar las líneas telefónicas japonesas, los P-51 fueron equipados con un cable que sostenía un peso en forma de péndulo sujeto por medio de un fusible para evitar el atascamiento del cable si ocurría.   Obviamente no podían cortar las líneas telefónicas tendidas a ras del piso, pero sí las convencionales que estaban tendidas entre postes. Además, el 4 de abril los P-51 fueron equipados con cohetes aire-tierra para atacar las bases de las fuerzas aéreas japonesas en el norte de Birmania.

Se seleccionaron tres lugares en la jungla de Birmania.   En la primera aterrizaron planeadores con Chindits para asegurar el área.   La segunda oleada puso en tierra un equipo de zapadores e ingenieros estadounidenses para construir una pista.   Durante el primer día de la operación, quedó lista una improvisada pista de aterrizaje bautizada "Broadway", donde fueron aterrizando los sucesivos transportes llevando tropas, mulas, equipos y suministros de alimentos y municiones.   Para esta operación ahora los Chindits podían contar con cañones de campaña y antitanques PIAT, además de poder transportar de retorno a los muertos, heridos y enfermos, que ya no tendrían que ser abandonados en la jungla.

La segunda pista de aterrizaje llamada Picadilly, fue improvisada para descongestionar la "Broadway".   En esta primera misión de transporte aéreo los planeadores y C-47 pusieron en tierra a 10.000 efectivos, 1000 mulas y 250 toneladas de equipo, incluyendo bulldozers, ingenieros y zapadores en territorio enemigo.   Las bajas durante el transporte fueron de 150 hombres y la pérdida de 8 planeadores.   Una tercera pista fue construida en Chowringhee.

General Slim

General Sir William Slim

Broadway, Picadilly y Chowringhee, fueron convertidas en fortalezas rodeadas de montañas desde donde los Chindits podían lanzar sus misiones de sabotaje contra las líneas japonesas.   Para evitar que los japoneses tomaran las alturas y pudieran cañonear las fortalezas, Wingate rodeó la periferia montañosa con grupos de Chindits que emboscarían cualquier intento de los japoneses de llegar a la cima llevando consigo artillería.   Mientras tanto, las pistas de aterrizaje eran usadas para abastecer las fortalezas, haciendo vuelos nocturno para evitar los cazas japoneses.   Este mismo principio fue usado años después en Vietnam, primero por los franceses y después por los estadounidenses.

Picadilly fue bloqueada con troncos de árboles, según mostraron las fotografías aéreas de exploración, estando las otras dos aparentemente libres de obstáculos, Wingate optó por no usar Picadilly y realizar las primeras operaciones desde Broadway.   En Broadway el ya para entonces Brigadier Michael Calvert comandó la 77ª Brigada.

Sin embargo, los primeros planeadores tuvieron problemas, pues se encontraron con zanjas y troncos de árboles que causaron accidentes con un saldo de 30 muertos y 28 heridos.   Las fotografías aéreas no mostraron esos obstáculos, aún así, luego de llegar y establecerse sin otra novedad radió el mensaje "Pork Sausage", que significaba éxito.   De haber fallado habría transmitido "Soya Link".

La primera oleada contó con 52 planeadores transportados por 26 Douglas C-47 del 1º Comando Aéreo de EEUU, unidad formada para el efecto.   Otros 28 planeadores aterrizaron en la segunda oleada.   Los primeros C-47 y Dakota fueron remolcando 2 planeadores cada uno, pero en vista de los accidentes ocurridos por exceso de peso y por roturas en los cables de remolque, la segunda oleada solo transportó un planeador por avión.  A fines de la tarde los planeadores comenzaron a regresar a la India.

Esa noche 400 hombres ocupaban posiciones alrededor de Broadway y Calvert ordenó concluir la pista de aterrizaje para recibir a los transportes C-47.   Al día siguiente, aterrizaron los primeros Douglas llevando más tropas y equipo y regresaron a la India sin novedad.   Durante la noche otros 55 aviones llegaron a Broadway.

General Mutagushi

Teniente General Renya Mutaguchi

Durante la noche del 6 y 7 de marzo, 12 planeadores aterrizaron en Chowringhee y fue construida la segunda pista para los C-47.   Los transportes pudieron entonces llevar dos batallones de la 111ª Brigada y para el 8 de marzo se encontraron en tierra 1200 hombres y 200 mulas, equipo y municiones.  En las 6 noches subsiguientes 579 vuelos llevaron la 77ª Brigada y dos batallones de la 111ª Brigada, pero pronto se percataron de la vulnerabilidad de Chowringhee a los ataques aéreos y terrestres y tuvo que ser abandonada.   Poco después de completada la evacuación sufrió un bombardeo aéreo japonés.

Con las dos bases operativas, Wingate comunicó a la India el cumplimiento de la primera parte de la misión poniendo 3 brigadas tras las líneas enemigas en condiciones de defender sus posiciones, lanzar ataques al enemigo y ser reabastecida regularmente.   Por fin su teoría había sido coronada por el éxito sufriendo un mínimo de bajas.

Wingate ya tenía en situación operativa a las brigadas 77ª y 111ª en Broadway y Chowringhee y por tierra casi completa la 16ª Brigada que cumplió un recorrido de 960 kms al mando de su comandante el Brigadier Ferguson. Broadway se fue convirtiendo en una base fortificada desde donde los Chindits comenzaron a realizar operaciones contra las carreteras, líneas de ferrocarril y la navegación fluvial, que usaban los japoneses para combatir a las fuerzas combinadas chino-estadounidenses de Stilwell que avanzaban desde el norte.

Stilwell y LeMay en China

Generales Stilwell y LeMay en China, en 1944

El 20 de marzo la Brigada de Ferguson llegó a la zona elegida para construir la base Aberdeen donde improvisó una pista más de aterrizaje y fortificó la zona.   Desde ahí Ferguson ordenó que tres batallones atacaran Indaw la base japonesa que protegía el ferrocarril Mandalay-Myitkyina y que en esos momentos combatía a las fuerzas de Stilwell.   Sin embargo los Chindits no tenían la fuerza suficiente para tomar la base y establecerse en el sitio por lo que después del intento se retiraron.   Ferguson informó que no era posible tener éxito, dada la fuerza del enemigo.   Sólo antes de escapar lograron dirigir un ataque aéreo contra un gran depósito armas, equipo y suministros japonés.

La 77ª Brigada recibió el encargo de cortar las comunicaciones japonesas al norte de Indaw.   Un batallón fue enviado hacia el este para destruir la carretera Bhamo-Myitkyina, dos batallones quedaron en Broadway para protección y los restantes 3 batallones comandados por Calvert se dirigieron a Mawlu para destruir la carretera y el ferrocarril.

El 16 de marzo instalaron la Base White City desde la cual podían bloquear el uso del ferrocarril de Henu cerca a Mawlu.   Para esa fecha, Wingate tenía operando 4 bases fortificadas: Broadway, White City, Aberdeen y Blackpool.   La base Picadilly fue abandonada y los batallones King's Own con los camerunenses se dirigieron a Broadway y los restantes tres batallones se dirigieron a Chowringhee.

El 6 de abril los japoneses lanzaron varios ataques aéreos y terrestres contra White City pero fueron rechazados después de numerosas bajas de parte y parte.   La 111ª Brigada recibió la orden de bloquear y cortar las comunicaciones terrestres desde el sur para evitar el abastecimiento y la llegada de refuerzos para las fuerzas atacantes japonesas, que por todos los medios intentaban capturar la base.

Pese a todo, Wingate no pudo disfrutar los éxitos por mucho tiempo.   El 24 de marzo de 1944, viajó a Imphal para conferenciar con el Alto Mando.   Al regresar, una tormenta hizo estrellar al avión muriendo todos sus ocupantes.

El General Slim nombró como reemplazo de Wingate al Brigadier Lentaigne un oficial de prestigio que fue comandante de los Gurkas.   Sin embargo, los Chindits mostraron su desagrado por la asignación de Lentaigne a quien lo consideraban un advenedizo sin las calificaciones para reemplazar a Wingate, pues incluso había criticado los métodos y técnicas de Wingate en el pasado, además de haber tenido diferencias con otros oficiales Chindits.   Como resultado, la fuerza Chindit fue disuelta y las unidades distribuidas entre las fuerzas convencionales.


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Publicado: 14 mayo/2008