Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Batalla de Overloon (30-09-1944)

Desde el 30 de septiembre hasta el 18 de octubre de 1944, unidades de tanques e infantería estadounidenses y británicas se enfrentaron a unidades alemanas en una corta pero feroz batalla. Debido a las condiciones climáticas los comandantes tuvieron que enfrentar situaciones difíciles porque el clima afectó seriamente a las operaciones.  Poco antes, las fuerzas británicas sufrieron un aparatoso fracaso cuando por la mal planificada operación Market Garden al mando del General Montgomery, fueron forzadas por las bien preparadas fuerzas alemanas, a replegar sus líneas hasta el sur de Nijmegen.

El propósito de Market Garden fue ocupar los Países Bajos para después cortar el abastecimiento alemán de material de guerra procedente del Rur.  Pero la ofensiva desde la frontera belgo-holandesa al sur de Holanda a través de Eindhoven y Nijmegen en dirección al puente del Rin en Arnhem, fracasó en su intento de cruzar el Rin y bordear la Línea Siegfried.

General Kurt Student

General Kurt Student

Las fuerzas alemanas estuvieron al mando del General Kurt Student.   Las fuerzas aliadas, por los estadounidenses, al mando del General Lindsay McDonald Sylvester y por el lado británico, al mando del General Lashmer Whistler.

General Lindsay McDonald Silvester

General Lindsay M.Silvester

General Lindsay McDonald Silvester

General Lashmer Whistler

Las mal conducidas tropas aerotransportadas aliadas fueron derrotadas en el puente del Rin en Arnhem y el avance se detuvo al sur del Bajo Rin, resultando en una cuña que corría desde el norte de Bélgica a través del sureste de Holanda.

Las fuerzas alemanas atacaron esta cuña desde una cabeza de puente al oeste de la curva en el río Mosa (conocido como Maas en holandés y alemán) cerca de la ciudad de Venlo.  La cabeza de puente fue establecida por las fuerzas alemanas d la zona reforzadas con tropas que llegaron desde Alemania cruzando el Mosa en Venlo.  El borde occidental de la cabeza de puente corría a través de Peel, una región pantanosa y con varios canales que bloquearon el avance aliado.  Los aliados decidieron atacar la cabeza de puente desde el norte, y esto significaba que tenían que capturar Overloon y Venray, que estaban en el camino hacia Venlo.

Mapa de operaciones en Overloon

Mapa de operaciones de Overloon

La Operación Aintree (nombrada así por el hipódromo de Aintree) tenía como objetivo asegurar la estrecha cuña que los Aliados habían establecido entre Eindhoven y Nijmegen y la destrucción de la cabeza de puente alemana al oeste del Mosa, en preparación para una eventual ofensiva Aliada en la cercana Renania alemana.

Después de varios ataques infructuosos de los alemanes a la cuña -la ruta de la frontera belga a Arnhem que paracaidistas estadounidenses habían conquistado- los alemanes se vieron obligados a pasar a la defensiva.  Una fuerza alemana se encontraba en la zona entre Boxmeer y Venlo, al oeste del río Mosa.  El área que tenía que ser defendida fue llamada por los alemanes 'Brückenkopf Venlo' (cabeza de puente Venlo).  Una vez que recuperaron su capacidad operativa, su objetivo era mantener ataques contra los aliados y proteger los cruces del Mosa.  Para los alemanes, no fue muy difícil defender esa zona, porque los aliados fueron obstaculizados por los muchos canales y la pantanosa región de Peel.  Debido a que Overloon y sus alrededores son lugares idóneos para defender, los alemanes erigieron su línea más septentrional en ese lugar.

Para los aliados, una de las condiciones para una ofensiva hacia Alemania era que no hubiera ninguna amenaza en los flancos.  Por lo tanto decidieron eliminar la resistencia alemana al oeste del río Mosa.  El 8° Cuerpo de Ejército Británico compuesto por la 11ª División Blindada y la 3ª División de Infantería, estaban muy cercano a esta zona, pero tenían que cubrir una gran área y necesitaban descansar después de las largas jornadas de lucha y desplazamientos.  Por lo tanto, la 7ª División Blindada estadounidense fue llevada desde el norte de Francia para hacer el trabajo.

Schutzenpantzerwagen

Los Panzergrenadiere SS utilizaron semiorugas Schutzenpantzerwagen Sd Kfz 251/1 para el transporte de tropas que acompañaban a los Panzers.

Los Aliados subestimaron la fuerza de los alemanes.  Los informes de las unidades de reconocimiento inglés no hablaron de sus fortalezas y confiados en esos informes los estadounidenses pensaron que no habría mucha resistencia, pero tampoco hicieron exploraciones adicionales para confirmar los informes antes de comenzar la operación.  Como es usual en las divisiones blindadas estadounidenses, la 7ª División Blindada constaba de tres comandos de combate: A, B y R (reserva).  Cada comando de combate consistía de uno o dos escuadrones de 18 tanques Shermans y una o dos compañías de infantería mecanizada con 24 semiorugas para el transporte.  El apoyo artillero constaba de unidades destructoras de tanques M10 y baterías de artillería livianas y pesadas.  También tenían una unidad de reconocimiento con tanques ligeros M5 y M8 Greyhound-exploradores en vehículos semioruga, pero éstos no jugaron ningún papel importante durante la batalla de Overloon pues se utilizaron sólo para proteger los flancos.

El plan de ataque era simple: el Comando de Combate A (Coronel Dwight Rosenbaum) atacaría a Overloon desde Sint Anthonis vía Stevensbeek y a partir de ahí se movería a Venray.  El Comando de Combate B (General de Brigada Robert W. Hasbrouck) procedería desde Vierlingsbeek hacia el sur.  Se suponía que ellos llegarían a Venray a través de Lisdoonvarna, Venray, Horst y Blerick y en pocos días a Venlo.  El Comando de Combate R, fue mantenido en reserva.

Sin embargo, las fuerzas alemanas eran mayores y de mejor calidad que lo que los aliados pensaron.  El núcleo de su fuerza fue el Kampfgruppe Walther, por nombre de su comandante, coronel Erich Walther.  El Kampfgruppe incluye varios batallones de paracaidistas que operan como infantería regular.  Pero el fundamento de la fuerza era la 107ª Panzerbrigade, que consistía en una división Panzer con tanques Panther y Panzerjäger IV y una unidad de Panzergrenadier con vehículos blindados semioruga.  También estaban disponibles una unidad SS Panzerjäger y un batallón SS Panzergrenadier.  Los alemanes pusieron mucho énfasis en las armas antitanque, por lo tanto estaban armados con Panzerfausts, Panzerschrecks y contaban con minas antitanque y minas antipersonal.

Overloon

Paracaidístas (Fallschirmjager) armados con subametralladoras Schmeisser MP40, Panzerfaust (arma antitanque no reusable) y Panzerschreck RPzB ("terror de los tanques", un lanzacohetes de 88mm), junto a un Sherman destruido.

El sábado 30 de septiembre comenzó el ataque.  Inmediatamente, el Comando de Combate A recibió gran oposición cerca a Stevensbeek, pero el domingo en la tarde fueron capaces de cruzar esa línea de defensa.  El domingo en la mañana atacó el Comando de Combate B, pero con menos éxito: la fuerte línea de defensa en Vortum, la conformaba entre otras la SS-Panzerjägerabteilung del Mayor Roestel, que resistió e infringió pérdidas considerables en la avalancha de Shermans y semiorugas.  Los estadounidenses incluso tuvieron que retirarse.  Conscientes del inminente ataque, la noche anterior los alemanes minaron muchos de los caminos transitables.  Los estadounidenses no tenían "flailtanks" (tanque equipado con un rodillo delantero que despliega cadenas para explotar minas) y se vieron obligados a pedir la ayuda al Cuerpo de Ingenieros.

El lunes 2 de octubre, el asalto en Overloon comenzó con un bombardeo de la artillería.  El Comando de Combate A se enfrascó en intensos combates con los alemanes, que incluso lanzaron algunos contraataques.  Pidieron la ayuda de bombarderos para aniquilar la resistencia alemana, pero sus defensas estaban muy bien construidas y no observables desde el aire.  Al final del día los estadounidenses no habían logrado ningún avance. 

El ataque contra Vortum también comenzó al amanecer.  Pero pronto los Shermans fueron puestos fuera de combate.  Una unidad de infantería recibió la orden de atacar las defensas alemanas en Mullem.  Este asalto tuvo éxito en el curso de la tarde y la unidad de infantería continuó su avance en dirección a Vortum.  Los bombarderos de la aviación aliada no fueron de gran ayuda, porque había demasiadas patrullas de infantería activas cerca de Vortum.  Esto permitió a los alemanes retirarse sin muchas pérdidas.  En la noche, Vortum estaba en manos de los estadounidenses.  El martes, 3 de octubre el Comando de Combate A luchó por revertir su suerte, pero no fueron capaces de forzar un avance.  El Comando de Combate B se mantuvo a la espera explorando el área Sint Anthonis, Boxmeer y Vortum.  Fueron relevados por el Comando de Combate R, que constaba de dos unidades: Fuerza de Tarea 1 al mando del Teniente Coronel Wemple y la Fuerza de Tarea 2 al mando del Mayor Fuller.  El ataque continuó donde quedó el Comando de Combate B y la lucha se concentró en Vierlingsbeekse Heide, el bosque entre Stevensbeek y Vierlingsbeek.

Sherman dstruido

Ningún tanque aliado podía resistir un impacto directo de un 88.

En la noche los estadounidenses decidieron realizar un ataque nocturno a las 00:30 horas.  Soldados de infantería e ingenieros iban al frente, para ir despejando el camino de las minas antitanque.  Tuvieron éxito, pero bajo tal fuego de artillería que los soldados no fueron capaces de seguir a los tanques en su rápido avance.  Como los tanques tienen pocas posibilidades de defensa sin el apoyo de la infantería, les ordenaron a todos replegarse.

A pesar del apoyo de los aviones de combate P-38 y una compañía de destructores de tanques M-10, el miércoles 4 de octubre el Comando de Combate A tuvo éxito en llegar a Overloon, pero con muchas bajas de personal y equipo.  El objetivo del ataque del Comando de Combate R fue cambiado: debían ocupar el bosque en forma de bota al norte de Overloon (para los británicos tenía forma de cabeza de perro).  La Fuerza de Tarea Fullen se acercó desde el norte y la Fuerza de Tarea Wemple desde el noreste.  La oposición alemana fue férrea gracias a las posiciones bien camufladas de su artillería.  Al final un gran número de tanques Sherman fueron destruidos o dañados gravemente en el borde del bosque, entre otras cosas, por los cañones de 88 mm estacionados en las inmediaciones del castillo de Hattert en Vierlingsbeek.

Antiaéreos 88

Los cañones 88 en las inmediaciones del Castillo Hattert causaron estragos entre los tanques aliados.

Inmediatamente pidieron apoyo aéreo de los P-38, armados con cohetes incendiarios que dejaron el castillo en escombros.  Las pérdidas en el lado estadounidense fueron enormes, trece tanques Sherman destruidos y gran número de bajas.  En la noche Wemple retiró sus fuerzas hacia el este de la línea ferroviaria cerca de Groeningen.  En los días que siguieron hubo algunos movimientos de tropas estadounidenses, pero las actividades siguieron siendo limitadas al patrullaje para evitar contraataques.

El sábado 7 de octubre los estadounidenses fueron relevados por la 11ª División Blindada, la 11ª británica y la 3ª División de Infantería apoyada por 2 batallones de tanques Churchill.  Los estadounidenses se retiraron al área de Deurne para proteger el flanco de los británicos.

El jueves 12 de octubre los británicos atacaron desde los bosques de Stevensbeek.  Después de un bombardeo preliminar de la artillería siguió un concentrado fuego de artillería, justo enfrente de la infantería que permaneció lista para el ataque.  El fuego de artillería continuó avanzando 100 metros, cada cinco minutos, para romper la resistencia alemana.

Después de fuerte lucha la infantería británica, apoyada por tanques, lanzallamas, Sherman-"flailtanks" y Churchill llegaron a Overloon que quedó destruida por el bombardeo de la artillería.

Al día siguiente desalojaron a los últimos defensores alemanes de Overloon.  En los bosques aledaños continuaron los intensos combates.  El sábado 14 de octubre la zona al sur de Overloon hasta el Molenbeek fue conquistada por el 1° Batallón del Regimiento Norfolk.  Al este de Overloon el Batallón South Lancashires capturó un gran número de alemanes.

El domingo se prepararon y organizaron para el próximo ataque a Venray, que comenzó el lunes.  Ese día lunes 16 de octubre comenzó el ataque con el cruce del río Molenbeek.  Sin embargo, debido a fuertes lluvias y las compuertas del río destruidas por los alemanes, el Molenbeek en ese momento alcanza seis metros de ancho.  Debido a que los alemanes colocaron muchas minas cerca e incluso en el cause, el río es un obstáculo difícil de superar.  Todos los accesos para cruzarlo fueron destruidos.  Los batallones Norfolk y Warwick fueron los primeros en cruzar usando pontones de kapok.  Debido a que el puente se cayó por el peso de los tanques, la infantería no pudo contar con su apoyo, lo que causó muchas bajas.

Sólo tres horas más tarde pudieron instalar un nuevo puente 600 metros más lejos.  Pero también ahí el cruce fue muy difícil, ya que los tanques se quedaban atascados en el lodo y los alemanes seguían disparando continuamente.  A pesar del fuego graneado la infantería logró cruzar, apoyados por fuego de artillería.  Pero en la otra orilla quedaron al descubierto.  Conforme pasó el tiempo, lograron cruzar tanques Churchill y finalmente los británicos obligaron a los alemanes a retirarse.  El martes 17 de octubre se completó la ocupación de los objetivos hasta Venray.  El miércoles 18 de octubre Venray fue ocupado.

Memorial en Overloon

La batalla de Overloon terminó con la victoria aliada, pero en los alrededores quedaron los cuerpos de 2500 soldados aliados y docenas de tanques destruidos especialmente británicos.  Un monumento memorial sirve de mudo homenaje a los caídos.


LIBRO

The Forgotten Battle: Overloon and the Maas Salient, 1944-45 Hardcover – April 20, 2002 por A. Korthals Altes


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Publicado: 24 julio/2015