Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Malta (10-06-1940)

La isla de Malta fue un clavo en el zapato para los mandos italianos que trataban de llevar adelante la campaña en el norte de África.  Los convoyes de abastecimientos y transporte de tropas eran indefectiblemente interceptados por fuerzas británicas basadas en Malta alcanzando los puertos africanos apenas una fracción de las naves que se hacían a la mar en los puertos del sur de Italia.

Hasta la fecha se ven las huellas de
la guerra en los edificios de Malta.

Mussolini le insistía a los mandos alemanes para que convencieran a Hitler de realizar un ataque combinado contra la base naval británica, pero Hitler tenía centrada su atención primero en la Operación Seelowe y después en Barbarossa, minimizando la importancia que tenía Malta, tanto para las fuerzas italianas como para el propio Afrikakorps.  Después de todo en esos momentos Rommel amenazaba seriamente a Egipto y el Oriente Medio ante la impotencia de las fuerzas británicas por contenerlo.

San Telmo

San Telmo

Defensas británicas

El 10 de junio de 1940, las fuerzas de Malta contaban apenas con 68, de las 156 baterías antiaéreas requeridas para la adecuada defensa de la base naval en La Valetta y de los tres campos aéreos.  La aviación contaba apenas con 9 aviones biplanos obsoletos, 5 Swordfish y 4 Gloster Gladiators. Durante las primeras confrontaciones con los italianos los 5 Swordfish y un Gladiator fueron derribados o dañados más allá de las posibilidades de reparación.  Los tres Gladiators restantes fueron bautizados Faith, Hope y Charity (Fe, Esperanza y Caridad) y resistieron durante 18 días los ataques italianos.   Los restos de Faith, se pueden ver en el Museo de Guerra de Malta en La Valetta.

Faith, Hope and Charity

Faith, Hope and Charity

Intento de desembarco

El 4 de julio de 1940, ya Italia había bombardeado la isla muchas veces.   Un intento de invasión utilizando la Décima Flottiglia MAS, terminó en desastre cuando los defensores de la isla avistaron los botes de la flotilla MAS.

Artillería antiaérea en Malta

Artillería antiaérea británica

HMS Illustrious: fuera de combate

El 9 de enero de 1941, los Stukas enviados por el General Kesselring, avistaron un convoy que navegaba al sur de la isla de Cerdeña.   Durante el ataque fueron hundidos dos buques cargueros, además el portaaviones HMS Illustrious que llevaba aviones para Malta fue averiado.  Seis bombas de 500 Kgs hicieron diana en la cubierta de vuelo y apenas el barco logró entrar a puerto.    Al día siguiente los cruceros HMS Gloucester y HMS Southampton fueron bombardeados y este último luego chocó con una mina y fue hundido por la tripulación.  El HMS Illustrious sufrió varios ataques más, pero fue reparado y salió rumbo a Alejandría sin ser detectado el día 23 de enero.   El Illustrious no podía seguir operando en combate.   Para los británicos el Mediterráneo se quedaba sin un solo portaaviones, dado que el Eagle tampoco estaba en situación de operar en combate.

Illustrious

HMS Illustrious

Los ataques aéreos, a un ritmo de tres o cuatro al día, eran tan devastadores que se utilizaron todos los escasos medios para defender la isla y las autoridades se vieron obligadas a poner severos planes de racionamiento.   En un momento, la población se negó a ayudar en las tareas de desescombro.    En vista de la indefensión de la isla, desde El Cairo se enviaron aviones Hurricane, pero los cruceros Sunderland y Wellington recibieron órdenes de abandonar la isla debido al peligro que enfrentaban y a la poca utilidad en la defensa de la isla.

El 12 de junio de 1942, un convoy enviado a Malta con aprovisionamientos fue atacado por fuerzas del Eje que hunden 6 mercantes y 6 buques de escolta.   El 8 de julio de 1942, una fuerza combinada de aviones alemanes e italianos, bombardea nuevamente la isla.   El 11 de agosto de 1942, se realiza la Operación Pedestal que culmina con un rotundo éxito para las fuerzas navales italianas con apoyo de la aviación italiana y alemana, que logran prácticamente destruir al convoy de reaprovisionamiento para la isla que estaba pasando momentos muy críticos, en especial por falta de alimentos y combustible.  El día 10 de octubre de 1942, se realiza un violento bombardeo de Malta por aviones italianos y alemanes.    El 21 de mayo de 1943, la Luftwaffe lleva a cabo un ataque con aviones Fw-190.

Homenaje de Roossevelt

Placa recordatoria del Presidente Roosevelt en honor a la valentía de los malteses.

Más de 1000 ataques aéreos

Finalmente, cuando para Italia la guerra contra los Aliados llegaba a su fin, el 9 de setiembre de 1943, la flota italiana pone rumbo a Malta donde se rinde a las fuerzas británicas.   En total, Malta sufrió más de mil ataques aéreos durante la campaña.


Publicado: 23 febrero/2002