Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

HMS Audacity (ex-MV Hannover) (27-12-1941)

El 29 de marzo de 1939 fue lanzado el MV Hannover, una motonave de carga y pasajeros, que desplazaba 5537 toneladas, ordenada por la naviera Norden Deutschland. Lloyd.   La nave fue puesta en servicio el 10 de mayo de ese mismo año e inmediatamente comenzó a realizar viajes a diferentes partes de Europa.

Al comenzar la guerra, se encontraba en aguas de las Indias Occidentales.  El capitán de la nave trató de evitar la captura pero el 8 de marzo de 1940, fue interceptado por el crucero ligero HMS Dunedin y el destructor canadiense HMCS Assiniboine.  Luego de la captura el buque fue incorporado a la Royal Navy con el nombre de HMS Simbad y poco después rebautizado HMS Empire Audacity, iniciando sus operaciones el 11 de noviembre de 1940 como transporte de tropas y carga.

MV Hannover

MV Hannover renombrado HMS Empire Audacity

En ese tiempo, a pesar de las bases aliadas en Islandia aún existía la brecha aérea de Groenlandia, donde los submarinos alemanes navegaban libremente debido a la continua ausencia de aviones de reconocimiento aliados, y donde los convoyes viajaban con muy poca escolta.  Los pocos portaaviones con que contaba la armada británica no podían ser asignados como escolta de convoyes porque estaban ocupados en el sureste asiático, el Mediterráneo o asignados a la Flota Metropolitana.

El Almirantazgo Británico se encontraba en una seria disyuntiva porque les era necesario proteger la brecha aérea de Groenlandia, así como también proteger a los barcos mercantes contra los ataques de la Luftwaffe, la cual había hundido 44 barcos con un total de 94,551 toneladas en los meses de junio, julio y agosto.  Debido a que experimentos anteriores con mercantes provistos de catapultas lanzadoras de aviones no habían tenido mucho éxito, la Royal Navy había estado pensando en un portaaviones barato y de fácil construcción, para ser utilizado en la protección de los convoyes.

HMS Audacity

El MV Hannover convertido en el HMS Audacity

Para ese efecto, pensaron en convertir al HMS Audacity, adaptándolo como portaaviones de escolta.  Los trabajos de remodelación fueron encargados a la Blyth Shipbuilding que comenzó a modificarlo el 22 de enero de 1941 y para el 20 de junio de ese año lo tuvo listo para ser entregado a la marina.  Fue puesto en servicio el 30 de julio con el nombre HMS Audacity.

El buque no era lo suficientemente grande como para albergar un hangar bajo cubierta ni para ser equipado con ascensores por lo que los aviones debían ser parqueados en cubierta únicamente.  En vista de que la amenaza aérea alemana eran casi exclusivamente los aviones de exploración y bombardeo FW-200 Condor, el Audacity fue equipado solamente con cazas y artillería antiaérea mínima como protección.

Lo ideal hubiera sido equiparlo con aviones Hurricane pero en esos momentos la RAF no los tenía en suficiente número ni para proteger a las principales ciudades británicas contra los bombarderos medianos alemanes. Por tanto quedaba como única opción el Grumman Martlet MK II —un avión naval estadounidense (F4F Wildcat) fabricado para Francia pero que fueron enviados a Inglaterra al estallar la guerra— diseñado en 1936 era para entonces obsoleto, pero podía cumplir a cabalidad su misión de escolta contra los aviones Condor que patrullaban las aguas en busca de convoyes para alertar a las manadas de submarinos.  La capacidad del portaaviones permitía embarcar apenas 8 aviones para darles espacio de estacionamiento, despegue y aterrizaje en la cubierta.

Martlet

Grumman F4F (Martlet MK II)

La primera misión de escolta del HMS Audacity comenzó en setiembre de 1941, protegiendo un convoy de Inglaterra a Gibraltar.  El 21 de setiembre uno de los Martlet derribó un avión Condor que estaba bombardeando al buque de rescate Walmer Castle.  El buque se perdió, pero el Audacity pudo probar que podía cumplir la misión para la que fue remodelado.

En diciembre de 1941, el HMS Audacity fue transferido al 2º Grupo de Apoyo al mando del Capitán Frederick John Walker, uno de los tácticos británicos más brillantes en la guerra antisubmarina.  Su primera misión de escolta en el Atlántico Norte la realizó como protección de 32 mercantes del convoy HG-76, cuya escolta comprendía 12 corbetas, balandras y destructores.

Kondor

FW-200 Condor

Un ataque submarino hecho el 17 de diciembre contra el convoy fue interrumpido por varios de los aviones del Audacity, que avistaron al submarino U-131 como a 20 millas adelante de ellos.  Los aviones Martlet en coordinación con el HMS Blankney, el HMS Stanley, la balandra HMS Stork y la corbeta HMS Pentstemon lo hundieron.  Otro de los atacantes, el U-434, fue hundido por los destructores el día 18, y a pesar de que el submarino U-574 se las ingenió para hacer volar al destructor británico HMS Stanley durante un ataque a medianoche en que también echó a pique un mercante, el HMS Stork embistió al submarino, hundiéndolo.  El 21 de diciembre, después de que los aviones del Audacity habían derribado cuatro aviones Condor, varios submarinos lograron penetrar las defensas durante la noche, hundiendo a otro mercante.

El 21 de diciembre de 1941, el HMS Audacity, separado diez millas del cuerpo del convoy, cayó víctima del submarino U-751 a unas 500 millas al oeste del Cabo Finisterre frente a La Coruña en la costa de España, disparándole tres torpedos.  Contraatacando, las escoltas al mando de Walker hundieron al U-567, enviándolo al fondo del mar con toda su veterana tripulación.   El convoy llegó al área protegida por los aviones cuyas bases se encontraban en Gran Bretaña.  El efecto combinado de ambas armas deshizo ese ataque.

Después de revisar esta operación, que duró nueve días, Dönitz reconoció que las agresivas tácticas de las escoltas británicas, que le habían costado a él nueve submarinos, hacían dudar seriamente sobre la eficacia de las operaciones en manada en el Atlántico Occidental.  Las nuevas oportunidades para lograr el hundimiento de mayor tonelaje indicaban que deberían llevarse a cabo en aguas americanas y al finalizar 1941, Dönitz estaba preparando su primera campaña en esas aguas.


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Publicado: 3 julio/2005