Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Base Naval de Ulithi

Situación geográfica

Ulithi es un atolón coralino de origen volcánico en las coordenadas 10º 00' N, 139º 40' E, que forma parte de las Islas Carolinas Occidentales y está ubicado a 93 millas al sureste de Guam y 370 millas al noreste de Peleliu.   El atolón está compuesto por cuatro grupos de islotes de arenas blancas, que suman 40, el atolón principal al oeste, la isla de Falalop aguas afuera de la punta nororiental, un pequeño grupo de islotes al este del atolón principal y el Banco Zohhoiiyonu un atolón no cerrado en el extremo oriental.   Todo ello le da una superficie de terreno de 4,53 Km2.   La principal isla del grupo es la de Mogmog en el norte y le siguen al oeste Pontageras y al este, Sorlen Asor y Falalop.  Más al sur está la isla de Fassarai. Todos los islotes tienen la típica conformación de atolón sin elevaciones, pequeñas zonas boscosas de palmeras y áreas inundadas, generalmente cubiertas con espesa vegetación.  

Las lluvias son intensas y el clima es totalmente tropical.   Este atolón conforma pues el anillo exterior de una gran laguna profunda de 200 millas cuadradas con una profundidad de 24 a 30 metros, que por demás es ideal para albergar a una enorme flota, pues es el único lugar apropiado para anclar buques de gran calado en 800 millas a la redonda.

Ulithi

Historia

El 01 de octubre de 1525 el portugués Diego de Rocha descubrió Ulithi por casualidad y la llamó Islas de Sequeira, donde permaneció hasta enero de 1526.   En 1712 el español Bernardo de Egui fue a Ulithi para capturar un nativo que le sirviera de traductor.   Al salir disparó un cañón como señal pero mató a tres nativos en un bote.   Los nativos enfurecidos mataron a un español mientras Egui escapaba a toda prisa con su traductor.   En 1731 Ulithi estaba ocupada por los españoles que la usaban como parada intermedia de los galeones que viajaban de Filipinas al Perú y México.   A partir de 1885 los españoles establecieron una clara presencia de dominio en las islas Carolinas, mientras los alemanes estaban muy interesados especialmente por el comercio de la copra.   Hubo una disputa que el Papa León XII zanjó otorgándole a los españoles las Marianas y las Carolinas y a los alemanes las Marshall, estableciéndose estos últimos en la isla Yap.   Al perder España las colonias en América y después de terminada la guerra contra EEUU se vieron obligados a ceder las islas Carolinas y Marianas, que Alemania compró con el consentimiento de Estados Unidos en 1898.

Siglo XX

Durante la Primera Guerra Mundial, Ulithi fue ocupada por Japón que la recibió en propiedad por mandato de la Liga de Naciones en 1920.   Estalló la Segunda Guerra Mundial y en 1944, luego de intensas exploraciones, los mandos navales de EEUU decidieron ocupar Ulithi para establecer secretamente una base naval, que llegó a ser la más grande base naval de ultramar nunca antes construida en el Pacífico, pero que se mantuvo en secreto hasta el fin de la guerra.   La invasión del atolón fue planificada para el día 20 de setiembre de 1944 y se llevó a cabo sin oposición de fuerzas japonesas que la habían abandonado poco antes.   Hay que recordar que la principal base japonesa en el área, fue la de la isla Truk que se encuentra a unas 700 millas al sureste de Ulithi y que también fue abandonada el día 18 de febrero de 1944, después del ataque aéreo naval de EEUU.

Ulithi

Vigía japonés en Ulithi (1942)

Invasión de Ulithi

Antes de la invasión a Ulithi, las fuerzas estadounidenses hicieron numerosas exploraciones aerofotográficas para garantizar el éxito de la operación.   Una vez establecidas las cabezas de playa arribó el 18º Batallón Especial compuesto por 17 oficiales y 514 soldados que establecieron el primer campamento.

Encontraron a unos 400 nativos residentes y tres soldados japoneses rezagados.   Todos los nativos de las cuatro islas más grandes fueron trasladados a la pequeña Fassarai donde quedaron confinados, aunque algunos quedaron libres en la cercana isla Ladoua.   En Fassarai no habían posibilidades de desarrollar agricultura, además las aguas de la laguna estaban totalmente contaminadas por petróleo, aceite y los desperdicios de los barcos, primero japoneses y después estadounidenses.   La US Navy tuvo que alimentar a los naturales con alimentos enlatados, mientras, por otro lado, asumía la administración política del atolón.

La misión del 18º Batallón Especial era realizar las operaciones de estiba de la carga que llegaría en los buques mercantes.   Por el momento, esa carga no sería almacenada en tierra, sino que permanecería en los mismos buques anclados en el atolón y el personal del 18º Batallón se encargaría de su manejo y administración.  La carga era principalmente combustible, municiones, repuestos, medicinas etc.   El 18º Batallón Especial realizó esa tarea, manejando 20.000 toneladas de carga mensualmente, hasta el 25 de mayo de 1945, cuando fueron transferidos al Golfo de Leyte.

Ulithi

Base Naval de Ulithi

El 16 de octubre desembarcó en Ulithi un destacamento del 6º Batallón Especial que establecería el almacenamiento en tierra realizando la estiba de la carga desde los buques a las playas.   Durante su servicio el destacamento manejó 12.000 toneladas de carga.   Terminada su función en junio de 1945 regresó a Pearl Harbor donde el personal fue desmovilizado.

El 51º Batallón de Ingenieros desembarcó el 8 de octubre de 1944.   La unidad estaba compuesta por 28 oficiales y 797 efectivos, que tenían como misión recuperar la base aérea que los japoneses dejaron en la isla Falalop.   Extendieron la longitud de la pista a 3500 pies adonde pudieron aterrizar los primeros aviones quince días después y luego de 27 días de trabajo la dejaron en condición de operatividad.   El resto de las facilidades del campo aéreo fueron terminados el 01 de diciembre de 1944.   La pista de aterrizaje se extendió 6 metros más allá de la orilla de la playa para completar la longitud requerida.

  Fueron construidas seis pistas de taxeo, la torre de control, edificios administrativos, tanques de combustible, luces de aproximación, comunicaciones y demás facilidades para las operaciones aéreas.   En Falapo desde el 4 de noviembre de 1944 fue construida una rampa para hidroaviones extendida más allá de la línea de playa y se terminó el 5 de diciembre cuando comenzó a prestar servicio.   Adicionalmente se construyeron pontones adicionales, unos para atraque y otros para dispendio de combustible.

Las Compañías C y D del 88º Batallón desembarcaron el 10 de octubre de 1944.   Su misión fue edificar un centro de esparcimiento para tropas que sería utilizado como lugar de descanso para el personal de la flota.   Incluían barracas para el personal, pistas para aviones ligeros y todas las facilidades para atender al personal.

El islote Asor fue destinado para el Cuartel General del Comandante de la Base Naval, Comodoro O. O. Kessing, la dirección del puerto, estación de radio, campamento, evaporador de agua, muelle de embarcaciones menores y cementerio.   El islote Sorlen fue destinado a taller de reparaciones para mantener los 105 LCVP y 45 LSM que se usaron para el transporte de la carga y personal de los buques a los islotes.   En la isla de Sorlen, aparte de ser el puerto de embarcaciones menores, se levantó un hospital y un teatro para 1600 espectadores, además de las facilidades para el personal médico, pacientes ambulatorios y 100 camas para pacientes internos. 

Mogmog fue destinada al recreamiento y estación de descanso.   El área de esparcimiento de Mogmog fue uno de los más grandes construidos en el Pacífico.   Comprendía la habilitación de todas las áreas libres de la isla donde se levantaron barracas para almacenamiento, talleres, comedores, oficinas, cuarteles, caminos, depósitos de suministros, nueve depósitos para galoneras de combustible, once unidades de desalinización de agua y sus depósitos para suministro con capacidad para 5000 galones de agua potable, etc.   Además se levantó un teatro para 1200 espectadores y una capilla para 500 fieles.   Al terminarse el centro podía albergar a 1000 oficiales y 8000 soldados.   El islote Falalop mantenía la función usada por los japoneses de base aérea para recibir los RD4, RC5 de transporte y escoltas de caza y patrulla.   En las otras islas, tres pistas de aterrizaje para aviones ligeros servían para el tráfico aéreo entre ellas.

También fue construida una sección de 42 barracas dormitorio para funcionar como centro de recepción, comedores para 1600 hombres con sus respectivas cocinas, panadería, refrigeración etc.   También las facilidades para albergar al Comandante de la Base Naval de Ulithi, su Cuartel general, dispensario, edificio administrativo, tienda y su campo de aviación.

En la inmensa rada que era la laguna, en cualquier momento hubo más de 6000 buques y embarcaciones de todo tipo.   En marzo de 1945 zarparon de Ulithi 15 acorazados, 29 portaaviones, 23 cruceros, 106 destructores y todo un convoy de buques petroleros y de suministro.   Pero todavía permanecían en la base suficiente número de destructores, torpederas, barreminas, lanchas PT, barcazas de desembarco, buques factoría, buques taller, pontones, diques flotantes, submarinos y demás embarcaciones necesarias para mantener la vida de todo un ejercito de ingenieros, obreros, carpinteros, electricistas, radiotécnicos, médicos, enfermeras y todo el personal militar que componía el destacamento de la base.

Mississinewa

USS Mississinewa (AO-59)

Hundimiento del USS Mississinewa

El 19 de octubre de 1944, el buque cisterna USS Mississinewa (AO-59), petrolero de 25,425 ton, de la Clase Cimarron, al mando del capitán Philip G. Beck, estaba asignado a la 38ª Fuerza de Tarea y después de abastecer a la flota fue enviado a Ulithi para reabastecerse y permanecer asignado a esa base.   Llenó sus tanques con 404.000 galones de gasolina de aviación, 9.000 barriles de petróleo diesel y 90.000 barriles de Diesel 2.   El 20 de noviembre de 1944, permanecía al ancla en el fondeadero 131, cuando a las 0547 una explosión estremeció la laguna y del buque comenzó a elevarse una enorme columna de humo negro.   Las llamas cubrían la cubierta del buque extendiéndose a todo lo largo de la nave.   Poco minutos después otra explosión más fuerte que la primera sacudió la nave.   La tripulación abandonó el barco mientras destructores se aproximaron a toda velocidad lanzando cargas de profundidad.   A las 0900 horas el buque encabusó, dio media vuelta y se hundió en segundos.

Era la primera vez en que un torpedo japonés tripulado Kaiten acertaba en un buque Aliado.   Probablemente haya sido el torpedo pilotado por el Insignia Imanishi, transportado por el submarino I-36 que se aproximó sin ser descubierto a la entrada de la laguna de Ulithi.   En la acción murieron 63 tripulantes y el piloto japonés del torpedo Kaiten.


Video del USS Mississinewa (AO-59) incendiándose en el Atolón Ulithi
y los destructores lanzando las cargas de profundidad.

La Base Naval de Ulithi sirvió para lanzar el ataque en el Golfo de Leyte, el de Okinawa y el ataque final contra lo que restaba de la flota japonesa y obviamente estaba concebida para abastecer a la flota de invasión a las islas metropolitanas de Japón, hecho que no fue necesario debido a la rendición japonesa.

Terminada la guerra, recién se supo de la existencia de la Base Naval de Ulithi la cual fue abandonada en 1947, quedando sólo una estación de LORAN para ayuda de navegación, esas instalaciones fueron posteriormente desmanteladas, cuando las islas recobraron su estado normal de vida para unos 700 habitantes.  El Atolón de Ulithi formó parte de la Administración Fiduciaria de Estados Unidos, otorgado por las Naciones Unidas, que comprendía las Marianas, las Carolinas y las Marshall hasta la línea del Ecuador.   En 1979, luego de muchas negociaciones con los naturales de las islas, se convirtieron en los Estados Federados de Micronesia, los cuales en 1986 asumieron el estatus de libre-asociados a EEUU.


LIBRO

History of United States Naval Operations in World War II. Vol. 8: New Guinea and the Marianas, March 1944-August 1944 (History of United States Naval Operations in World War II) por Samuel Eliot Morison.


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Publicado: 4 octubre/2016