Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

SS Windhuk

El buque de línea SS Windhuk fue construido en el año 1936 por la Blohm und Voss en sus astilleros de Hamburgo, Alemania.  Fue originalmente un barco de pasajeros de gran tamaño destinado a cubrir principalmente la ruta entre su base en Hamburgo y los puertos de las colonias alemanas del Sur de África.   Operaba bajo la administración de sus propietarios Woermann Linien para la Deutsche Ost-Afrika-Linie de la Linien Deutsche Afrika.

SS Windkuk

El buque alemán de pasajeros desplazaba 16.662 toneladas, y tenía 169,77 metros de eslora, 22 metros de manga y 9,60 metros de calado.  Su nave hermana, SS Pretoriat, también buque de pasajeros de la misma línea, prestó servicios en la Kriegsmarine como un buque hospital alemán durante las fases finales de la Segunda Guerra Mundial.

Hay algunos informes periodísticos y noticias de comienzos de la guerra que dicen que el SS Windhuk fue equipado y comisionado en África como buque corsario alemán.   Esas noticias despachadas de Swakopmund, ciudad costera en la costa de Namibia, el 21 de noviembre de 1939, daban a conocer que según informes recogidos en la colonia alemana de esa ciudad africana y transmitidos por la Agencia Reuters aseguraban que, unos días antes, el barco alemán salió de Lobite, puerto portugués del África occidental, donde se encontraba desde que comenzó la guerra, haciéndose a la mar para operar como buque de guerra contra los mercantes británicos.   Esos informes de Reuters no fueron ciertos.

Después de salir de África, el SS Windhuk se preparó para dirigirse a aguas brasileras con el objeto de refugiarse en un puerto neutral.   Sin embargo, el servicio de la nave en la Marina alemana llegó a su fin el 7 de diciembre de 1939, cuando para burlar a los buques aliados, con una bandera japonesa hecha a mano y con el nombre de Santos Maru se dirigió al Brasil.  Al llegar a aguas jurisdiccionales brasileñas, hizó la bandera alemana y entró al puerto de Santos donde permaneció por tiempo indefinido.

Para mala suerte del comandante, después que Brasil rompió relaciones diplomáticas con Alemania, la tripulación del Windhuk intentó sabotear el barco mediante el vertido de hormigón en sus turbinas.  Después de ese intento, la tripulación fue apresada, y enviada a São Paulo, donde fue recluida en un centro de detención militar.  Más tarde los detenidos fueron distribuidos en cinco campos de concentración situado en el interior del estado de São Paulo.

Adscrito a la marina brasilera el 12 de mayo de 1942, el Windhuk permaneció en Santos hasta enero de 1942, cuando fue remolcado a Río de Janeiro para realizarle reparaciones.  En mayo de 1942, el Gobierno de Estados Unidos adquirió el Windhuk por una suma no divulgada por parte del gobierno brasileño.  La Marina de Estados Unidos hizo los planes para remodelar el buque el cual debido a su capacidad lo hacía ideal para ser convertido en transporte de tropas.

El Windhuk fue equipado con un nuevo motor diesel y otros equipos necesarios para su nueva función, así como armamento defensivo compuesto por un cañón de 5", cuatro cañones de 3", cuatro ametralladoras antiaéreas de 40mm y trece ametralladoras antiaéreas de 20mm.

Fue asignada como tripulación una dotación de 50 oficiales y 576 marineros los cuales viajaron a Río de Janeiro para tomar posesión de la nave.   Los trabajos en astillero fueron terminados en febrero de 1943.   El Windhuk se hizo a la mar el 26 de marzo de 1943 para dirigirse a Norfolk, Virginia, en un viaje que le tomó treinta días por las dificultades que tenía la navegación en un mar infestado de submarinos.

En Norfolk, el Windhuk fue renombrado USS LeJeune, en memoria del ex comandante de la Infantería de Marina, general John A. LeJeune.   El recién bautizado USS LeJeune recibió la designación AP74 y fue comisionado como transporte del Servicio de Transporte de la Armada, el 15 de abril de 1944.

El servicio en tiempo de guerra comenzó el 15 de junio de 1944, cuando el AP74 salió de Nueva York en un convoy con rumbo a Glasgow, Escocia.   Transportaba 4.460 efectivos del Ejército para su despliegue en Europa.  Más tarde, el LeJeune fue reacondicionado para llevar a 5.100 hombres, incluyendo la tripulación compuesta por 450 oficiales y marineros.

El servicio del USS LeJeune en tiempo de guerra, en el Océano Atlántico, incluyó el transporte de uno de los mayores números de efectivos entre Estados Unidos y Europa.  La nave salió de Nueva York el 12 de julio con rumbo a Glasgow, llevando 207 oficiales y 4.307 marineros como parte de un programa para manejar los puertos ocupados por las fuerzas Aliadas.   En diciembre de 1944, hizo otra gran travesía del Atlántico llevando efectivos de la 69ª División de Infantería a Glasgow.  La 69ª División de Infantería fue más tarde la que hizo el primer contacto con el ejército soviético en Torgau, en el río Elba, el 25 de abril de 1945.

Cuando terminó la Segunda Guerra Mundial, finalizando su servicio en el Atlántico, el LeJeune fue transferido al Teatro de Guerra del Pacífico, donde obtuvo la medalla de Ocupación de la Marina y la Medalla de Servicios en China.

El USS LeJeune partió de la costa este de EEUU el 28 de septiembre para el servicio de transporte naval en el Pacífico occidental, tocando en los puertos de Shanghai y Qingdao, China y Yokosuka en Japón, que fueron algunos de sus destinos durante los cuatro viajes desde San Francisco entre el 19 de octubre de 1946 y el 01 de agosto 1947.  En su último viaje, llegó a su puerto base en Nueva York el 29 de agosto, pero regresó a San Francisco el 25 de septiembre.

En total, el USS LeJeune transportó más de cien mil soldados.  El 2 de octubre, después de haber servido a los Estados Unidos, este barco ex-alemán fue enviado a Bremerton, Washington, para su inactivación.  Quedó fuera de servicio el 9 de febrero de 1948 y puesto en la Reserva de la Flota del Pacífico en Tacoma, Washington.   Fue dado de baja en el Registro de la Marina en julio de 1957 y transferido a la Administración Marítima, para más tarde ser desguazado.

El USS LeJeune, ex SS Windhuk, fue desguazado en el astillero de Portland, el 16 de agosto de 1966, después de 30 años de servicios.


Bibliografía

- LIBRO: USS Lejeune (AP-74) [Paperback] por Lambert M. Surhone (Editor), Miriam T. Timpledon (Editor), Susan F. Marseken (Editor)
Jazz
Ver detalles en Amazon


Publicado: 11 diciembre/2010 - Actualizado: 27 julio/2013