Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Historia del SS Op Ten Noort

El 12 de febrero de 1927, en los astilleros de la Nederlandse Scheepsbouw Mij, en Ámsterdam, Holanda, fue lanzado al mar el buque de pasajeros y carga que luego fue bautizado como SS Op Ten Noort, propiedad de la empresa Dutch Koninklijke Paketvaart Maatschappij, naviera holandesa con sede en Java.

SS op Ten Noort

SS Op Ten Noort

El SS Op Ten Noort, de 123 metros de eslora y 6000 toneladas de registro bruto, fue puesto en servicio en agosto de 1927 con el indicativo PKEA.  Luego de cortos viajes de prueba, el 9 de noviembre de 1927 comenzó a prestar servicios regulares en las Indias Holandesas Orientales entre Singapur, Bangkok, Saigón, Manila, Islas Molucas, Bali y la base de la empresa en Batavia, Java.  En los años 30, la nave fue cambiada al circuito de la costa oriental de Java prestando servicios de pasajeros y carga junto a su nave hermana Plancius, entre la isla de Java, Muntok, Singapur y Belawan Deli.

Estalla la guerra

Al realizarse el ataque a Pearl Harbor, se esperaba el inminente ataque japonés en las islas del sureste asiático y por tanto significaba el estado de guerra inmediato.  En consecuencia, el día 8 de diciembre, la Real Armada Holandesa requisó todos los buques mercantes y de pasajeros.   El SS Op Ten Noort fue enviado a Surabaya y comenzó la remodelación para convertirlo en buque hospital.  Una vez concluido los trabajos, el gobierno holandés le informó al gobierno japonés por intermedio de la embajada de Suecia en Tokio que la nave prestaría servicios como buque hospital, situación que fue aceptada por el gobierno japonés.

Dos semanas después el SS Op Ten Noort completó los trabajos de remodelación y quedó listo para prestar servicio al mando del Capitán G. Tuizinga, pero saliendo del puerto fue bombardeado en dos oportunidades recibiendo el impacto de una bomba de aviación que mató e hirió a varias personas.  Regresó a puerto para hacer las reparaciones del caso mientras en Tokio por medio de la embajada de Suecia era presentada la respectiva nota de protesta.  Era sólo el comienzo de la azarosa vida del buque.

Captura del SS Op Ten Noort

Al día siguiente de la batalla del Mar de Java, ocurrida el 27 de febrero de 1942, donde las fuerzas aliadas fueron destrozadas por la victoriosa armada japonesa, el SS Op Ten Noort recibió la orden de acudir para rescatar a los supervivientes de los cruceros ligeros holandeses De Ruyter y Java que volaron practicamente juntos al ser tocados por torpedos "long lance", salvándose apenas 92 tripulantes de ambos buques.  El buque hospital fue interceptado por un crucero ligero japonés y dos destructores de escolta, que le ordenaron echar el ancla en las costas de la isla Bawean, donde quedaron detenidos bajo custodia.

Tres días después el SS Op Ten Noort zarpó de Bandjermasin, un pequeño puerto al sureste de Borneo, llevando a bordo a 970 prisioneros aliados, la mayoría de ellos supervivientes del HMS Exeter hundido en la Batalla del Mar de Java.  El barco arribó a las islas Celebes el 5 de marzo donde desembarcó a los prisioneros y permaneció en ese lugar como buque hospital para atención de los enfermos del campo de prisioneros.

Nace el Tenno Maru

El 5 de junio de 1942, el buque es rebautizado Tenno Maru y pasa a servir bajo la administración de la naviera Kawasaki Kisen Kaisha.  Curiosamente todavía navegaba bajo bandera holandesa, la cual fue arriada recién el 16 de octubre de 1942, cuando recibe tripulación y mando japonés.   Fue recién en noviembre de ese año, que zarpa rumbo a Yokohama llevando a los tripulantes javaneses y al personal médico holandés, hombres y mujeres, en calidad de prisioneros.

El 20 de diciembre de 1942, el Tenno Maru es comisionado en la Armada Imperial de Japón como buque hospital, sirviendo en la base naval de Yokohama.   Inmediatamente fue puesto en dique a comienzos de enero para ser remodelado bajo las normas japonesas en los astilleros de la Mitsubishi.  Tres meses después quedó listo para entrar en servicio bajo las órdenes de la Flota Combinada con base en Yokosuka.

A fines de abril de 1943, el Tenno Maru realiza una serie de cruceros entre Yokosuka, Rabaul, Truk y Sasebo, transportando enfermos y heridos o atendiendo a pacientes ambulatorios mientras estaba en puerto.  El 5 de noviembre de 1943 atiende a los heridos del raid de Rabaul llevado a cabo por la Task Force 38 de la Armada de EEUU.  El Tenno Maru zarpa en la noche rumbo a Sasebo y luego regresa a su base en Yokosuka para hacer reparaciones en dique seco.

El 11 de diciembre de 1943 zarpa de Yokosuka rumbo a Truk, Rabaul, Ponape y de regreso a Truk.  Los días 18 y 19 de febrero de 1944, se realiza el ataque estadounidense a Truk donde resultó ileso gracias a las marcas de la cruz roja sobre el fondo blanco de las bandas potentemente iluminadas.   La flota japonesa sufre una aplastante derrota y es obligada a abandonar la base naval de Truk, cosa que también hace el Tenno Maru que pone la proa rumbo a Saipán.  Pero rápidamente es enviado de regreso para evacuar a 1400 heridos y enfermos de la base de Truk.  Al día siguiente se dirige a Saipán y Guam y luego a Truk para la evacuación.   Zarpa con destino a Rabaul, Sasebo y finalmente a Yokosuka.  Se le ordena dirigirse a Yokohama para recibir mantenimiento en dique seco.  Un mes después, terminados los trabajos, regresa a su base en Yokosuka.

Desde el 16 de abril de 1944 realiza varios viajes a Kure, Sasebo, las Palau y Guam, regresando luego a Yokosuka, para zarpar nuevamente el día 18 de mayo rumbo a Saipán, Truk, Beppu y Kure.  El 12 de julio es interceptado por el submarino USS Pomfret (SS 391), que realizaba su primera patrulla, pero su comandante Frank C. Acker lo deja proseguir por su calidad de buque hospital. 

El Tenno Maru arriba a las Filipinas donde, pese a sus colores de buque hospital recibe varios impactos de bomba de aviones de la Fuerza de Tarea 58 del Almirante Mitscher.  Logra legar a Takao, prosigue a Singapur y Saigón, regresando a Manila el 19 de agosto.  El 10 de setiembre parte rumbo a Takao y de ahí regresa a su base en Yokosuka.

Nuevo nombre: Hikawa Maru No.2

En vista que el círculo aliado se estaba cerrando, la Armada Imperial decide camuflar el Tenno Maru para evitar que sea reconocido como el capturado buque holandés SS Op Ten Noort.  Entre setiembre y octubre es remodelado construyéndole una falsa chimenea adicional.  El 25 de octubre de 1944 el Tenno Maru es renombrado Hikawa Maru No.2 cursando el aviso para que los aliados sepan que la nave prestará servicio como buque hospital.  Es decir, lo hermanaron al Hikawa Maru, buque de 11622 tn, de la empresa japonesa NYK, construido en 1929 y que actualmente es un museo/restaurante fondeado en Yokohama.  Mediante una estratagema de los japoneses, los escuchas de la Armada de EEUU interceptan mensajes dando cuenta que el Tenno Maru "tropezó con una mina y se hundió".  Con ese ardid, por el momento quedaba a buen recaudo la verdadera identidad del Hikawa Maru No.2.

El 27 de octubre de 1944, el Hikawa Maru No.2, llega a Yokosuka y zarpa el 01 de noviembre rumbo a Takao y Brunei donde el personal médico atiende al Almirante Kurita de la flota del Almirante Takeo herido en la Batalla del Golfo de Leyte y a los heridos del Yamato.  Al día siguiente parte con destino a Borneo y luego regresa a Manila para proseguir rumbo a Takao, Beppu, Sasebo y de regreso a Manila. 

Posteriormente realiza varios viajes a Singapur, Beppu y Kure.   El 27 de febrero de 1945, recibe el impacto de una mina en Singapur que amerita hacerle reparaciones de urgencia.  Luego de las reparaciones zarpa de Singapur el 14 de marzo de 1945 con rumbo a Java, las islas Celebes, las Molucas, Jakarta, Sumatra, Foochow y la Base Naval de Maisaru en Wakasa, Kioto, donde fue puesto en dique seco para reparaciones.

Wakasa Kioto

Bahía de Wakasa, Kioto

Barrenamiento del Hikawa Maru No.2

A partir del 3 de junio de 1945, efectúa varios viajes tocando los puertos de Tainoura, Sasebo Selepar en Singapur, Jakarta y Ambon de donde zarpa el 30 de junio para dirigirse a Jakarta, Singapur, Saigón, Sasebo y nuevamente Maisaru.  Para entonces la suerte de Japón ya estaba echada.  Para evitar reclamos posteriores de Holanda las autoridades japonesas deciden deshacerse del buque ordenando que el Hikawa Maru No.2 sea barrenado y hundido en la bahía de Wakasa.  Un oficial de apellido Sato al mando de una partida de demolición, planta dos cargas de 100 kilos de explosivos en el casco del buque.  Estallan las cargas y el buque se hunde depositándose en el fondo a 120 metros de profundidad.

La búsqueda del "tesoro"

Paso el tiempo y en los años 50, casi olvidada la guerra pero con los resquemores latentes, "cazafortunas" apoyándose en la satanización de los japoneses por los aliados, inventaron la historia de que el Hikawa Maru No.2, se encontraba cargado con 2 mil toneladas métricas de oro que fueron embarcadas en Yokosuka y que en en la Base Naval de Maisaru recibió otro cargamento de oro, diamantes y demás piedras preciosas, siendo llevado a ese lugar por órdenes de altos mandos militares para ser hundido y mantener el tesoro a buen recaudo, hasta que pudiera ser recuperado.   Los cazafortunas aseguraban que el capitán y toda la tripulación fueron asesinados para que no quedaran testigos del enorme tesoro que transportaba el buque, producto del saqueo de las islas del sureste asiático.  La historia la terminaron los cazafortunas en 1990, cuando dijeron que el buque fue reflotado y el tesoro valorizado en "30 mil millones de dólares" fue recuperado por el gobierno japonés.  La suma es tan grande que resulta francamente inverosímil, porque según los expertos ni en Singapur podía haber tal cantidad de riquezas, menos en las demás islas del Pacífico.

Fin de la historia

Lo cierto es que en 1952, pescadores de la Bahía de Wakasa, en Maisaru, informaron que sus redes de pesca se enredaban en un barco hundido en la bahía y pedían a las autoridades que hicieran algo para resolver el problema.   Las autoridades portuarias ordenaron una investigación y se llevó a cabo una inspección en la zona que sacó a la luz la identidad del naufragio.  Al año siguiente el gobierno de Holanda demandó a Japón por 700 millones de yenes en compensación por la captura, utilización y hundimiento del SS Op Ten Noort.  La suma fue rebajada a 200 millones y posteriormente a 100 millones de yenes y quedó zanjado el asunto.


MEDIA

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LIBRO

"Zij vochten op de zeven zeeën" por K.W.L. Bezemer (Historia de la Real Marina Holandesa enfocada en las Indias Holandesas Orientales.)
Gracias a A. Koppa por el esfuerzo en la traducción de los datos del holandés.


Publicado: 18 julio/2005