Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Hundimiento del SS City of Benares

El vapor SS City of Benares fue construido en los astilleros de Barclay Curle & Company, Glasgow, Escocia.   Fue el casco No. 656 ordenado por la naviera Ellerman City Line Ltd, de Glasgow.   El buque de 11.081 toneladas con los colores de la compañía, amarillo, blanco y negro en las chimeneas, fue construido en 1936 y estaba equipado con turbinas de vapor.   Tenía una sola hélice que le permitía desarrollar 15 nudos.

SS City of Benares

SS City of Benares

La nave de carga y pasajeros, estaba al mando del capitán Landles Nicoll y el 13 de setiembre de 1940 partió de Liverpool asignado al convoy OB-213 con 406 personas a bordo, de las cuales 209 eran tripulantes y 197 eran niños y sus acompañantes evacuados de la Operación Pied Piper con destino a Quebec y Montreal en Canadá.   Entre los acompañantes de los niños se encontraban la pianista clásica Mary Cornish, el parlamentario James Baldwin-Webb y el director de documentales Ruby Grierson.   El buque marchaba en primer lugar en la columna del centro como buque insignia del convoy que se encontraba bajo el mando del Contralmirante Edmund J.G. Mackinnon.

Por regulaciones del Almirantazgo Británico, los convoyes que navegaban hacia América, marchaban escoltados sólo hasta 300 millas al oeste de las costas de Irlanda, a partir de ese punto debía navegar sin escolta antisubmarina hasta llegar a las costas americanas.   Esto se debía a la insuficiencia de buques de escolta en la Royal Navy.

Al anochecer del martes 17 de setiembre de 1940, el convoy compuesto por 19 barcos mercantes cruzó los límites marcados para las escoltas, las que dieron media vuelta mientras los mercantes proseguían su viaje en una mar picada con fuerza 10.  

En las cercanías, el submarino U-48 al mando del Kapitanleutnant Heinrich Bleichrodt, avistó a las 2205 horas al convoy británico y a las 2345 lanzó dos torpedos dirigidos al SS City of Benares que fallaron el blanco.   A las 00:01 mientras el convoy se encontraba a 253 millas al oeste de Rockall, Bleichrodt disparó un tercer torpedo que estalló contra la banda de babor del buque, perforando la bodega número 5.   Al comenzar el ataque el convoy se dispersó.

Inmediatamente el radioperador del buque lanzó la llamada de auxilio y el destructor HMS Hurricane (clase Havant) al mando del Teniente Comandante Hugh Crofton Simms cambió de rumbo para dirigirse al lugar del siniestro.   Un cuarto de hora después del ataque el capitán del City of Benares ordenó abandonar el buque con muchas dificultades para lanzar los botes salvavidas debido al mal tiempo y a que el buque se encontraba muy escorado.   Varios botes se volcaron durante el intento de ponerlos en el agua.   En ese mismo convoy marchaba el mercante SS Marina con destino al Río de La Plata, que también fue hundido por el U-48.   El destructor HMS Hurricane llegó al lugar del siniestro 24 horas después, logrando rescatar a 105 supervivientes.

HMS Hurricane

HMS Hurricane

En total 248 de los 406 pasajeros y tripulantes a bordo, incluyendo el capitán Landles Nicoll, el Contralmirante Mackinnon, tres oficiales, 121 marineros y 134 pasajeros perdieron la vida.   En la tragedia 77 de los 90 niños también se ahogaron lo que produjo la reacción del Almirantazgo que inmediatamente suspendió la evacuación de niños.   De los supervivientes 42 estuvieron a la deriva por ocho días y fueron rescatados por el destructor HMS Anthony (Clase Acasta).   El bote No. 12 que estuvo a la deriva, llevaba 30 tripulantes indios entre otros marineros, un comerciante polaco millonario, 6 niños, el cura católico O'Sullivan, voluntario acompañante de los evacuados y la pianista Mary Cornish supervisora de niñas evacuadas que abordaron el bote 10.   Las escasas provisiones del bote no eran suficientes para todos y uno de los marineros indios murió poco después debido a beber agua de mar.   Todos los supervivientes fueron llevados por los destructores y desembarcados en Greencock.

  • Esta tragedia terminó con la evacuación de niños de Gran Bretaña, pero antes que el Almirantazgo Británico tomara esa determinación, llegaron a Canadá 1530 niños, 577 a Australia, 353 a Sudáfrica, 202 a Nueva Zelanda y 838 a Estados Unidos.
  • En agosto de 1940 había sido hundido el vapor holandés Vollendam pero todos los 321 niños a bordo se salvaron.
  • El HMS Hurricane fue ordenado por la marina brasileña con el nombre Japarua, pero fue decomisado por la Royal Navy en 1939.   Este destructor fue hundido en Liverpool, el 7 de mayo de 1941, durante un bombardeo aéreo, pero fue reflotado.   Más tarde el 24 de diciembre de 1943 fue hundido por el submarino alemán U-415.
  • El U-48 sobrevivió la guerra después de hundir 51 buques en 12 patrullas y fue barrenado, en la bahía de Lübeck, el 3 de mayo de 1945.

LIBRO

Children and War: A Historical Anthology (Paperback) por James Marten (Editor), Robert Coles


Ver detalles en Amazon US/International


Publicado: 9 setiembre/2009