Hundimiento del SS Athenia

El 3 de setiembre de 1939 a dos días de iniciada la Segunda Guerra Mundial, ocurrió la primera tragedia marítima.  El vapor de la línea Cunard, el SS Athenia de 13.465tn, que había sido alquilado por la "Línea Anchor Donaldson para un viaje charter, fue hundido por el submarino alemán U-30 comandado por el Oblt.Fritz-Julius Lemp, a 200 millas fuera de las costas de Irlanda.

Athenia

SS Athenia

El error de Lemp

El comandante pensó que se trataba de un mercante armado y decidió hundirlo.  Sin embargo, el vapor estaba evacuando personas desde Liverpool hacia Montreal en Canadá y contaba en esos momentos con 1103 pasajeros, incluyendo unos 300 estadounidenses, más los tripulantes.

Rescate

Los supervivientes fueron rescatados por los destructores británicos HMS Electra, HMS Fame y HMS Escort a los que se les unieron los cargueros SS City of Flint y SS Sourthern Cross.  A pesar de los esfuerzos, 118 pasajeros se ahogaron.

U-30

U-Boot U-30

Las órdenes

Esa tarde, el Alto Mando de la Marina de Guerra alemana, había cursado órdenes radiales de que existía un estado de guerra y que debían atacarse los barcos de guerra enemigos sin previo aviso.   La orden hacía mención explicita de que habían posibilidades de enfrentar mercantes armados y que los comandantes debían estar alertas ante esa posibilidad.  Inmediatamente después de recibir la orden, el U-30 se topó con el SS Athenia.

Reprimenda

El comandante Lemp se llevó una reprimenda por parte de Hitler, quien temió que el caso del SS Athenia arrastrara a EEUU a la guerra, como ocurrió en 1917 con el hundimiento del Lusitania.  Hitler inmediatamente cursó una orden mediante la cual se prohibía, que bajo cualquier circunstancia se atacara a barcos de pasajeros.  El caso del Athenia mermó la eficiencia de la fuerza submarina en los meses que siguieron, debido al efecto psicológico que causó en los comandantes del arma submarina quienes no deseaban verse envueltos en un caso similar al del comandante Lemp.

Muerte de Lemp

Años más tarde, el 25 de enero de 1943,  el carguero SS City of Flint, de 4963tn, fue torpedeado con la pérdida de 7 tripulantes.  El 9 de Mayo de 1941, el comandante Lemp y 15 tripulantes murieron cuando su U-Boot fue forzado a emerger con cargas de profundidad que dañaron la nave.  El U-110, fue capturado.


Las noticias de prensa

El día 4 de setiembre, las agencias de información publicaron la noticia en todo el mundo:

*"En Londres, el Ministerio de Información anuncia que en las primeras horas de hoy un submarino alemán ha torpedeado, sin previo aviso, al barco inglés SS Athenia, a unas 200 millas al Oeste de las islas Hébridas.  En el barco iban 1.400 pasajeros.

Noticias llegadas de Glasgow dan cuenta de que la naviera Anchor Line ha recibido un mensaje del capitán Cook, que mandaba el Athenia, diciendo que excepto los que habían muerto a consecuencia de la explosión, los pasajeros y la tripulación se refugiaron en los botes de salvamento, siendo después recogidos por diversos barcos.  Comunican también de Glasgow que a bordo del Athenia se encontraban 34 personas de nacionalidad alemana.

La Embajada de los Estados Unidos confirma que a bordo del Athenia iban 246 estadounidenses, entre los que se cuenta numerosas niñas de escuela primaria, que se hallaban viajando por Inglaterra."

*"En Washington, el secretario del Presidente Roosevelt, señor Stephen Early, ha declarado que según informaciones recibidas en esta capital, los pasajeros del vapor Athenia eran, en su mayoría, canadienses y estadounidenses.  Roosevelt ha recibido un telegrama oficial anunciando este torpedeo.   El señor Early ha agregado: "Debo poner de relieve que este buque, según las informaciones oficiales, venía de Glasgow, vía Liverpool, y se dirigía al Canadá con refugiados.  Tengo que insistir en que esta circunstancia demuestra que no existe ninguna posibilidad de que el vapor en cuestión llevara armamento."

*"En Estocolmo, la prensa informa que el yate sueco "Southern Cross" comunica que ha salvado a 20 pasajeros del vapor Athenia.  El vapor noruego "Knut Nelson" comunica también que ha salvado a unos ochocientos.  Se han visto en alta mar numerosas lanchas de salvamento del vapor siniestrado, lo que hace pensar que el número de los supervivientes aumentará."

*"En Berlín, se anuncia que la investigación abierta inmediatamente al recibo de la noticia del torpedeamiento del vapor Athenia ha puesto en evidencia la imposibilidad de que el torpedeamiento haya sido efectuado por un submarino alemán, ya que la Armada del Reich tiene órdenes precisas de seguir las reglas internacionales de la guerra marítima.  Se añade que es muy probable que la catástrofe sea debida al hecho de haber chocado el mencionado buque con una mina errante inglesa.

Debido a esta noticia, el Ministro de Asuntos Exteriores, von Weizsacker, ha recibido hoy al encargado de Negocios de los Estados Unidos, a quien manifestó la imposibilidad, por parte de las fuerzas navales alemanas, de haber intervenido en el ataque cometido contra el vapor Athenia.  Añadió el citado diplomático alemán que los jefes de las unidades marítimas del Reich tienen orden de respetar estrictamente la reglamentación que rige el derecho de presa."

*"En Londres, la Subsecretaría británica de Información, refiriéndose a las manifestaciones de las radios alemanas, según las cuales el hundimiento del Athenia ha sido debido probablemente al choque con una mina británica, ha dicho que en esa zona los ingleses no habían colocado ninguna mina."

*"En Washington, el Gobierno de los Estados Unidos prevé la posibilidad de interrogar a los estadounidenses supervivientes del torpedeamiento del buque inglés Athenia a su llegada a Estados Unidos.  El Gobierno decidirá, después de una investigación, si se impone una acción diplomática." (EFE)


Publicado: 07 setiembre/2009 - Actualizado: 23 mayo/2010






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