Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Victory ships

La puesta en marcha del programa para la construcción de los barcos Liberty Ships comenzó en enero de 1941.  Fue un proyecto del Presidente Roosevelt, para ayudar a Gran Bretaña que se encontraba inerme ante el poderío alemán y también como preparación de Estados Unidos para la entrada en la guerra, no sólo contra Alemania sino contra el Japón, país con el cual las relaciones se encontraban sumamente tensas en esos momentos.

USS United Victory

SS United Victory, primer buque de su clase

Ya en plena guerra, a mediados del año 1942, la Administración del Transporte Marítimo de Guerra de Estados Unidos sabía que la velocidad de 11 nudos (11 millas por hora) de los Liberty Ship era insuficiente para escapar al acoso de la fuerza submarina alemana y por tanto era urgente diseñar un nuevo buque para reemplazarlos en las más peligrosas rutas del Atlántico.  Por ello la "U.S War Shipping Administration" encargó a la U.S. Maritime Commission el diseño de una nave que pudiera navegar cuando menos a 15 nudos.

La nueva clase de buques de 138,7 metros de eslora y 19 metros de manga, empleando turbinas a vapor capaces de impulsar la nave a la velocidad requerida.  Ese primer diseño fue designado como VC2-S-AP1.  El segundo diseño AP2, tenía turbinas a vapor de 6000 HP y el modelo AP3 de 8500 HP.  Las turbinas a vapor al igual que los Liberty Ship usaban la energía de quemadores de petróleo, pero se construyó un buque con motor diesel que fue bautizado como SS Emory Victor (VC2-M-AP4).  El armamento fue muy similar al usado en los Liberty Ship: un cañón de 5" en la popa, un cañón de 3" en la proa y 8 ametralladoras antiaéreas de 20 mm, distribuidas alrededor del buque.  Al igual que en los Liberty Ship, los sirvientes del armamento pertenecían al US Naval Armed Guard.

Soldadura

Mientras se sueldan las planchas se enfrían con agua para evitar que se doblen, reduciendo las causas de resquebrajamientos.

Otro cambio importante fue que el equipo auxiliar utilizaba energía eléctrica en vez de la energía del vapor, que se usaba exclusivamente para la propulsión.   En cuanto al combustible, sólo los buques canadienses fueron construidos para funcionar ya fuera con carbón o con petróleo diesel.

El resultado fue una mercante que navegaba a 17 nudos de velocidad y con mayor radio de acción.  Los diseñadores tuvieron cuidado en hacer que el barco pudiera ser modificado fácilmente para cumplir otros roles después de la guerra, incluyendo la posibilidad de ser convertido en barco de pasajeros.   Pero lo más importante fueron los cambios en los métodos de construcción que permitieron resolver los problemas estructurales que fueron muy graves en los Liberty Ship.  Las nuevas técnicas impedían la fractura de las planchas de acero del casco, defecto que fue crónico en los Liberty..

El primer buque fue bautizado "SS United Victory", construido en los astilleros de la Oregon Shipbuilding Corporation, fue lanzado el 12 de enero de 1944 y terminado el 28 de febrero de ese año.  Fue partir del 28 de abril de 1944 que a toda la Clase VC2 se les conoció como Victory Ships.   Hasta mayo de 1944, la construcción fue lenta y sólo se fabricaron 15 buques.  Los 34 buques que le siguieron al SS United Victory llevaron los nombres de los 34 países aliados.  Los siguientes 218 llevaron nombres de ciudades de Estados Unidos.  Los 150 subsiguientes fueron bautizados con nombres de instituciones educativas y el resto con nombres diversos.

Victory ships

Press release de la War Shipping Administration, May 20, 1945.
War Shipping Administration, Washington, D.C.
News Foto Release No. 76, (#2 of 5). For Release May 20, 1945.

Las últimas construcciones fueron los VC2-S-AP5 que eran Transportes de Ataque, Clase Haskell, construidos para la marina de guerra de EEUU.  Los tres que llevaron la designación AP7 fueron comenzados como AP3 ó AP5, pero su construcción fue cancelada después de la rendición de Japón y posteriormente fue reanudada como buques de carga y pasajeros para ser usados en el tráfico marítimo en el Caribe.

Al finalizar la guerra se habían construido 531 buques de la Clase Victory.   La Comisión canceló la construcción de 132 que estaban en los planes de construcciones navales, pero tres se completaron en 1946 adquiridos por la Alcoa Steamship Company totalizando así 534 Victory Ships construidos.   De ellos, 272 fueron del tipo VC2-S-AP2 con motores de 6.000 HP; 141 VC2-S-AP3 con motores de 8.500 HP; y uno, el mencionado VC2-M-AP4 con motores diesel.  En cuanto al servicio prestado, 414 fueron mercantes convencionales y 117 fueron transportes de ataque, es decir que participaron en operaciones ofensivas en las islas del Pacífico y estaban tripulados por personal militar.  Como la guerra en el Atlántico había casi concluido cuando los Victory Ships comenzaron a prestar servicio, sólo dos fueron hundidos por submarinos alemanes, ellos fueron el SS Fort Bellingham y el SS Fort St. Nicholas.  A diferencia de los barcos estadounidenses que llevaban nombres con la palabra Victory, los barcos británicos solían llevar nombres que empezaban con Fort y los canadienses con Park.

Tres de los buques estadounidenses, el SS Logan Victory, el SS Hobbs Victory y el SS Canada Victory, que transportaban juntos 24 mil toneladas de municiones, fueron hundidos por aviones Kamikaze en el Pacífico durante la invasión de Okinawa.

Muchos de esos barcos fueron usados después de la guerra para el transporte de material para la reconstrucción de Europa y para el abastecimiento de las fuerzas de EE.UU. en ese continente y en Japón.  También participaron en la guerra de Corea y la guerra de Vietnam.

Durante la posguerra varios fueron convertidos a partir de 1959, después de ser dados de baja en la reserva y transferidos a la NASA para ser utilizados como estaciones flotantes de radar y de comunicaciones espaciales.  Tal es el caso del SS Kingsport Victory, que fue renombrado USNS Kingsport, nave que convertida en la primera estación flotante para comunicaciones vía satélite.   EL SS Haiti Victory, también transferido a la NASA y participó en la recuperación, el 11 de agosto de 1960, del Discoverer 13 durante su retorno a la Tierra.

Uno de los últimos Victory Ship que sobreviven es el SS Lane Victory que se encuentra acoderado en San Pedro, California y que ocasionalmente hace cruceros o aparece en películas o comerciales publicitarios.  El SS American Victory se encuentra en Tampa, Florida yel SS Red Oak Victory en Richmond, California como museo flotante.


Bibliografía

- Revista En Guardia. Varios ejemplares de 1944, 1945.

LIBRO

Ships for Victory : A History of Shipbuilding under the U.S. Maritime Commission in World War II. Por Frederic Chapin Lane, Blanche D. Coll, Gerald J. Fischer, David B. Tyler.


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Publicado: 25 julio/2005