Exordio
La Segunda Guerra Mundial (1939-1945)

Coronel James Stewart

James Stewart

Foto de la Fuerza Aérea de Estados Unidos

James Maitlant Stewart, nació el 20 de Mayo de 1908 en Indiana, Pennsylvania, Estados Unidos.  Mago aficionado y acordeonista debutó actuando en una obra de boy scouts.  Estudió arquitectura en la Universidad de Princenton donde conoció al director Joshua Logan quien lo convenció para que actuara en obras de teatro apareciendo en presentaciones del Club del Triángulo de Princenton.

Después de graduarse como arquitecto en 1932, fue convencido por su compañero de estudios Joshua Logan para actuar en la Universidad de Actores de Falmouth en Massachusetts junto con Henry Fonda y Margaret Sullivan.  Debutó en Goodbye Again, obra que le abrió las puertas de Hollywood y a firmar un contrato con la MGM a la edad de 27 años.  De ahí hasta 1939 filmó varias películas que lo llevaron a ser galardonado como el Mejor Actor del New York Film Critics.  Fue nominado al Oscar de la Academia por su actuación en "Mr. Smith Goes To Washington" (1939) y al año siguiente ganó la estatuilla por "Philadelphia Story" donde fue coestrella con Cary Grant y Katharine Hepburn.

Philadelphia Story

Philadelphia Story (1940)
Ruth Hussey, James Stewart,
Cary Grant y Katharine Hepburn

Estando en el tope de su carrera, en 1940 convulsionó a los estudios al informarles que había sido llamado al servicio militar en el ejército.    Al enlistarse estaba bajo de peso, pero logró pasar hablando con los clasificadores que omitieron la diferencia de 5 libras de peso.  Fue aceptado en marzo de 1941, pasando súbitamente sus ingresos de 6.000 dólares mensuales a sólo los 21 dólares, pago correspondiente a un soldado.   Por sus estudios universitarios obtuvo el grado de 2º Teniente y pidió asistir a la escuela de entrenamiento de vuelo.

Mientras solicitaba su transferencia a un puesto de combate fue instructor de B-17 en Albuquerque, Nuevo Mexico.  Mientras tanto solicitó un puesto en la recién formada Unidad de Películas del Ejército donde filmó varias películas de entrenamiento.

En agosto de 1943 fue finalmente asignado al 445º Grupo de Bombardeo en Soux City, Iowa primero como oficial de operaciones del 703º Escuadrón de Bombardeo y después como comandante.  Aunque fue entrenado en el bombardero Fortaleza Volante B-17, fue cambiado al Liberator B-24 en pleno entrenamiento.   En diciembre el 445º voló aviones B-24 a Inglaterra asignado a la 8ª Fuerza Aérea y de inmediato voló misiones de bombardeo.

Fue ascendido a Mayor y en marzo de 1944 fue transferido al 453º Grupo de Bombardeo, ese mismo año recibió la Cruz de Vuelo Distinguido.   Durante la guerra en Europa, voló 20 misiones sobre Alemania particularmente en Brunswick, Bremen, Frankfurt, Schweinfurt y Berlín, como piloto de bombarderos, alcanzando el grado de Coronel y mereciendo el Racimo de Hojas de Roble para su Cruz de Vuelo Distinguido por su brillante desempeño como líder durante las misiones sobre Brunwick, Alemania en 1944.  Fue jefe de la 2ª Ala de Combate, de los Grupos de Bombardeo 389º, 445º y 453º.  A comienzos de 1944 fue transferido al 453º Grupo de Bombardeo.   Además de las condecoraciones estadounidenses también recibió la Croix de Guerre del Gobierno Francés en 1945.

Según el decir de sus compañeros de armas y subordinados, Jimmy era una persona muy amigable y de muy buen carácter, pero muy firme en el comando e iracundo si alguien se salía ligeramente de la formación durante las misiones.  El actor Walter Matthau fue sargento en su unidad.  Como ardiente militante del Partido Republicano y por su magnífica hoja de servicios, J. Edgar Hoover director del FBI lo reclutó como informante para descubrir a los comunistas de Hollywood, durante la época del Macartismo.   Tuvo que actuar hasta en contra de sus amigos Gary Cooper y Frank Capra.  Fue amigo de Ronald Reagan quien más tarde lo condecoró con la Medalla Presidencial de la Libertad.

Steward pasó a la Reserva en 1959 con el grado de Coronel y hasta su retiro de la Fuerza Aérea el 31 de mayo de 1968, llegó a alcanzar el grado de Teniente General de la Reserva de la Fuerza Aérea (1959), el rango más alto obtenido por cualquier actor en los Estados Unidos, excepto Ronald Reagan, que fue Comandante en Jefe, cuando fue Presidente.  En el año 1966, solicitó y obtuvo permiso para volar, como oficial observador, en una misión sobre Vietnam a bordo de un bombardero B-52 "Stratofortress".   Aparte de algunas anécdotas como piloto, nunca quiso hablar sobre las misiones de bombardeo durante la guerra.  Pero algo sí queda para la historia, para sus subordinados volar con él era un privilegio por su calidad como piloto y por la seguridad que le inspiraba a la tripulación.

Después de la guerra regresó al cine en la empresa Liberty Films de Frank Capra e inmediatamente después de reincorporarse a la vida artística filmó "It's A Wonderful Life" (1946) ganado una nominación al Oscar.  Contrajo matrimonio en 1949 con la ex modelo Gloria Hatrick McLean con quien tuvo dos hijos, Kelly y Judy.  Adoptó los dos hijos que Gloria tuvo de un anterior matrimonio, Ronald de 5 años y Michael de 2.  Ronald Stewart que fue oficial del Cuerpo de Marinos murió en combate el 8 de junio de 1969 en Vietnam.

Continuó filmando -más de 60 películas en total- durante los años 50, 60 y 70, comenzando con películas de vaqueros "Destry Rides Again", (1939) y "Winchester '73" (1950), y con Alfred Hitchcock la película "Rope" (1948), "Rear Window" (1954) y "Vértigo" (1958) que fue un fracaso económico y la última película con Hitchcock quien escogió a Cary Grant para su siguiente película.  No estuvo muy activo hacia el final de la década de los 60 y 70, pero en los años 80 fue galardonado innumerables veces, actuando en roles de cameo en la serie "Norte y Sur" en el año 1986.  Lo meritorio de la vida artística de Jimmy Stewart es que nunca tomó clases de actuación.  En 1989 sacó un libro de poemas titulado Jimmy Stewart y sus Poemas.

Durante los últimos años de su vida, Jimmy tuvo problemas de salud por deficiencias coronarias, cáncer de piel, trastornos de memoria, sordera y senilidad.  Falleció el 2 de Julio de 1997 a la edad de 89 años debido a un paro cardíaco.


LIBRO

Jimmy Stewart: Bomber Pilot por Walter Cronkite, Starr Smith. 2005.

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Jimmy Stewart: The Truth Behind The Legend por Michael Munn.

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Publicado: 18 marzo/2000